Découverte, Hors-la-loi -

Jesse James : meneur du gang James-Younger

De tous les personnages légendaires du monde, peu ont exercé une fascination mondiale comme le hors-la-loi Jesse James. Certains l'appellent le Robin des Bois de l'Amérique, tandis que d'autres le voient comme un tueur de sang-froid. Peut-être était-il toutes ces choses à la fois.

Petite enfance de Jesse James

Le hors-la-loi, voleur et personnage légendaire américain Jesse Woodson James est né le 5 septembre 1847 à Kearney, dans le Missouri.

Jesse et son frère Frank James ont reçu une éducation et des soins d'une prestigieuse famille de fermiers. Leur père, le révérend Robert James, était un ministre baptiste qui a épousé Zerelda Cole James et a déménagé du Kentucky au Missouri en 1842. Au cours de l'été 1863, la ferme James est brutalement attaquée par des soldats de l'Union.

Jesse a 16 ans lorsque Frank et lui deviennent des soldats de la guérilla confédérée, aux côtés de William Quantrill et de "Bloody Bill" Anderson.

Jesse et Frank James

Le gang des frères James : Jesse et Frank James en 1872

Partenaires dans le crime

Certains historiens accusent Jesse et Frank d'être cruels envers les soldats de l'Union, tandis que d'autres soutiennent que c'est le traitement brutal que les frères ont reçu qui les a transformés en une vie de crime. Quoi qu'il en soit, ils se sont rebellés contre la législation civile sévère de l'après-guerre et ont pris la loi en main. Ils se sont mis à voler des trains, des diligences et des banques qui appartenaient ou étaient gérées par une institution du Nord.

Il y a eu des spéculations selon lesquelles les garçons et leurs bandes étaient comme Robin des Bois, volant les riches et donnant aux pauvres, mais il n'y a aucune preuve de cela. Il est très probable qu'ils gardaient l'argent pour eux. De 1860 à 1882, le James Gang a été la bande de hors-la-loi la plus redoutée de l'histoire américaine, responsable de plus de 20 braquages de banques et de trains et du meurtre d'innombrables individus qui se sont mis en travers de leur chemin. On estime qu'ils ont volé 200 000 dollars. Ils étaient des légendes en leur temps, populaires dans le Missouri pour avoir activement essayé de faire avancer la cause confédérée.

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Le cowboy Jesse James en est venu à désirer et à demander l'attention du public. Il a écrit des lettres à John Newman Edwards, le rédacteur en chef du Kansas City Times, clamant son innocence ou expliquant ses actes. Edwards, qui voulait que les Confédérés reprennent le pouvoir au Missouri, a publié les lettres de James. Il a également écrit des éditoriaux élaborés faisant l'éloge de James en tant que figure de Robin des Bois et en faisant de lui un symbole de la défiance confédérée pendant la période de Reconstruction, lorsque les unionistes étaient à la tête du gouvernement de l'État.

Le 7 décembre 1869, le gang a dévalisé la banque de Gallatin, dans le Missouri. Jesse a demandé à changer un billet de 100 $, et pensant que le banquier était responsable de la mort de Bloody Bill, a tiré sur l'homme en plein coeur. Les journaux locaux ont qualifié ces actions de vicieuses et sanguinaires et ont appelé à la capture du gang. De ce vol à la fin de leur carrière, les membres du James Gang ont été mis à prix, morts ou vifs.

En 1873, le gang James s'est lancé dans le jeu du vol de train. Lors d'un de ces vols, le gang a refusé de prendre l'argent ou les objets de valeur des habitants du Sud. Les vols de trains ont fait apparaître la Pinkerton Detective Agency, employée pour traduire le gang James en justice. Cependant, la tentative ratée des agents de Pinkerton de tuer James a blessé une femme et son enfant, ce qui a suscité la sympathie du public pour Jesse et Frank James.

 

Le gang James a subi un revers en 1876 lorsqu'il a fait une descente dans la ville de Northfield, dans le Minnesota. Les frères Younger, cousins des frères James, ont été blessés par balle lors du braquage effronté de midi. Après s'être enfuis dans une direction différente de celle de Jesse et Frank, les frères Younger ont été capturés par une large bande et condamnés plus tard à la prison à vie. Jesse et Frank, les seuls membres du gang à s'être échappés avec succès, se sont dirigés vers le Tennessee pour se cacher.

L'épouse de Jesse James

En 1874, Jesse a épousé sa bien-aimée et cousine germaine de longue date, Zerelda, et a eu deux enfants. Les deux frères James étaient connus comme de bons pères de famille qui aimaient leurs femmes et passaient du temps avec leurs enfants, mais ils ont quand même continué leur vie de criminel.

Bien que protégés par leur communauté, ils étaient toujours en mouvement. Même après que d'autres membres du gang aient été tués, et que leurs amis les Youngers aient été envoyés en prison pour 25 ans, en 1879, les frères James ont planifié un autre vol avec Charlie et Bob Ford. Ils ne savaient pas que le gouverneur Crittenden du Missouri avait constitué un fonds de récompense si important que les Ford s'étaient transformés en traîtres pour le gagner.

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Le décès de Jesse James

Après le petit-déjeuner du 3 avril 1882, alors que Jesse s'était tourné pour redresser un tableau sur un mur de sa maison, Bob décida de tirer sur Jesse à l'arrière de la tête. Jesse est mort instantanément à l'âge de 34 ans. Les habitants du Missouri étaient stupéfaits et abasourdis par la méthode utilisée pour le capturer et considéraient qu'il s'agissait d'un lâche assassinat. Dans les trois mois qui suivent, Frank se rend à Crittenden. Les jurés ne voulant pas le condamner sur la base des maigres preuves, Frank reprit une vie tranquille.

Robert Ford

Robert Ford avec le revolver qui aurait tué Jesse James

Sur sa pierre tombale, on peut lire : "Jesse W. James, décédé le 3 avril 1882, à l'âge de 34 ans, 6 mois, 28 jours, assassiné par un traître et un lâche dont le nom n'est pas digne de figurer ici."


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