Découverte -

Les premiers chemins de fer américains

Le développement des chemins de fer a été l'un des phénomènes les plus importants de la révolution industrielle. Avec leur formation, leur construction et leur fonctionnement, les voies de chemin de fer ont apporté de profonds changements sociaux, économiques et politiques à un pays qui n'avait alors que 50 ans. Au cours des 50 années suivantes, l'Amérique en est venue à voir de magnifiques ponts et autres structures sur lesquelles les trains à vapeur circulaient, des dépôts impressionnants, des magnats du rail impitoyables et la majesté des locomotives ferroviaires qui traversait le pays.

Pont ferroviaire

Des ouvriers chinois achèvent un bâtiment près de la ville secrète de Trestle, dans le comté de Placer, en Californie, vers 1869. Photo : Carleton Watkins

Le chemin de fer a d'abord été développé en Grande-Bretagne. Un homme nommé George Stephenson a appliqué avec succès la technologie de la vapeur de l'époque et a créé la première locomotive à succès au monde. Les premières locomotives utilisées aux États-Unis ont été achetées à l'usine Stephenson en Angleterre. Même les rails ont été largement importés d'Angleterre jusqu'à la guerre civile. Les Américains qui s'étaient rendus en Angleterre pour voir les nouvelles locomotives à vapeur étaient impressionnés par le fait que les chemins de fer réduisaient de 60 à 70 % le coût du transport maritime.

Baltimore, la troisième plus grande ville du pays en 1827, n'avait pas investi dans un canal. Pourtant, Baltimore était plus proche de la frontière que New York de 320 kilomètres et a rapidement reconnu que le développement d'un chemin de fer pourrait rendre la ville plus compétitive par rapport à New York et au canal Erie pour le transport des personnes et des marchandises vers l'Ouest. Le résultat fut la "Baltimore and Ohio Railroad", la première ligne de chemin de fer affrétée aux États-Unis. De grandes parades ont eu lieu le jour du début de la construction. Le 4 juillet 1828, la première pelletée de terre est retournée par le dernier signataire survivant de la Déclaration d'indépendance, Charles Carroll, 91 ans.

TABLEAU PEINTURE VILLAGE WESTERN

De nouveaux chemins de fer sont rapidement apparus. En 1830, la "South Carolina Canal and Rail-Road Company" fut créée pour attirer le commerce à l'intérieur de l'État. Elle fit construire une locomotive à vapeur à la fonderie West Point de New York, appelée "la meilleure amie de Charleston", la première locomotive à vapeur construite pour être vendue aux États-Unis. Un an plus tard, la Mohawk & Hudson railroad a réduit un voyage de 65 kilomètres en quelques heures, alors que sur le canal cela prenait toute la journée à accomplir à un voyage de 27 kilomètres. Sa première machine à vapeur fut baptisée DeWitt Clinton en l'honneur du constructeur du canal Erie. 🚂

 

Bien que le transport ferroviaire ait été couronné de succès, les tentatives de financement de nouveaux chemins de fer ont d'abord échoué, car les exploitants, les compagnies de canaux, les compagnies de diligences et les cheminots s'y sont opposés. Dans de nombreux cas, les propriétaires de tavernes et d'auberges dont l'activité était menacée se sont opposés à la construction du chemin de fer. Parfois, l'opposition s'est tournée vers la violence. Les chefs religieux décrivaient les trains comme sacrilèges. Mais les avantages économiques du chemin de fer ne tardèrent pas à convaincre les sceptiques.

Montres de Poche

Le plus grand exploit physique de l'Amérique du XIXe siècle a peut-être été de construire un chemin de fer transcontinental. Deux chemins de fer, le Central Pacific partant de San Francisco et un nouveau chemin de fer, l'Union Pacific, partant d'Omaha, au Nebraska. D'immenses forces d'immigrants, principalement irlandais pour l'Union Pacifique et chinois pour le Pacifique central, traversèrent les montagnes, creusèrent des tunnels, réalisèrent de nombreux ouvrages d'art et posèrent des kilomètres de voies ferrées. Les deux chemins de fer se sont alors rencontrés à Promontory, dans l'état de l'Utah, le 10 mai 1869, et enfoncèrent une dernière pointe dorée dans la voie ferrée achevée.

Chemins de fer de Promontory

Célébration de la jonction des deux lignes du chemin de fer transaméricain le 10 mai 1869 à Promontory Summit, dans l’Utah, où eu lieu la pose du Golden Spike


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