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Tout savoir sur Calamity Jane

Dans le monde hyper-masculin du Far West, Calamity Jane a tenu bon. Le 1er mai 1852, l'aventurière et artiste Calamity Jane naît près de Princeton, dans le Missouri. Calamity Jane était une femme du Far West réputée pour ses talents de tireuse, de buveuse de whisky et de travestie, mais aussi pour sa gentillesse envers les autres.

Qui était Calamity Jane ?

À l'âge de 12 ans, les parents de Calamity Jane sont morts. Cette dernières a alors été contrainte de gagner sa vie par tous les moyens. Elle se rendit dans le Dakota du Sud et rencontra Wild Bill Hickok à Deadwood, où naquit sa légende de femme buveuse. Sa réputation a été renforcée par des récits d'héroïsme et de charité dans une autobiographie et des romans de western. Elle a joué dans le Wild West Show, l'immortalisant comme l'un des personnages les plus représentatif de l'Ouest. Finalement, sa vie difficile la rattrape et elle meurt à l'âge de 51 ans, en 1903.

Les mythes et les histoires concernant la vie de Calamity Jane sont si nombreux qu'il est difficile de découvrir sa véritable histoire. La légende raconte qu'à diverses époques, Jane a travaillé comme plongeuse à Fort Bridger, comme ouvrière sur l'Union Pacifique, comme éclaireuse pour le général Custer et comme camionneur. Certains prétendent que les parents de Jane sont morts alors qu'elle n'avait que huit ans et que l'événement lui a valu le surnom de "Calamity", mais les historiens sérieux n'ont jamais trouvé de preuves solides pour aucune de ces légendes.

Calamity Jane

Les débuts de Calamity Jane

Peu de faits avérés sont connus sur la vie de Calamity Jane, mais on sait beaucoup de choses sur la légende. Il semble que sa biographie soit un mélange de récits - dont beaucoup sont promus par Jane elle-même - et d'événements vraisemblablement exacts. Ce qui est généralement considéré comme vrai est qu'elle est née Martha Jane Cannary, probablement le 1er mai 1852, à Princeton, Missouri.

Elle était l'aînée des six enfants de Robert et Charlotte (Burch) Cannary. Les deux parents avaient la réputation d'être peu recommandables, impliqués dans des délits mineurs et souvent démunis financièrement. La famille s'installe à Virginia City, dans le Montana, en 1863, peut-être pour trouver fortune dans les champs aurifères. Charlotte mourut en cours de route, probablement d'une pneumonie, et peu après, Robert emmena la famille à Salt Lake City, dans le territoire de l'Utah.

Martha Jane Cannary devient Calamity Jane

Le père de Jane est mort peu après son arrivée à Salt Lake City, faisant d'elle une orpheline à douze ans et le chef de famille. Elle avait grandi en étant grande et puissante, avec de nombreuses caractéristiques masculines. Elle aimait porter des vêtements d'homme et passer son temps en compagnie d'hommes. Comme beaucoup de jeunes femmes des régions frontalières, Jane a appris très tôt à monter à cheval et à tirer, et elle s'est apparemment heurtée aux limites étroites imposées aux femmes de son époque.

Analphabète et pauvre, elle a été forcée de se déplacer d'un endroit à l'autre, prenant n'importe quel travail disponible pour survivre. Elle était entourée de gens désespérés, qui eux aussi abandonnaient leur gagne-pain, et n'offrait pas un environnement stimulant à une jeune fille impressionnable. Martha Jane a commencé à trouver sa voie dans un monde d'hommes en assumant un travail d'homme et une personnalité masculine. On pense également qu'à l'adolescence, elle se prostituait occasionnellement, car c'était plus lucratif et toujours en demande. C'est à cette époque que le surnom de "Calamity" lui a été donné.

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Une légende compliquée émerge

En 1875, Jane voyage avec une troupe de l'armée américaine dans les Black Hills du Dakota du Sud et dérive rapidement vers la ville sans loi de Deadwood. À ce moment-là, les légendes qui entourent sa vie deviennent abondantes et les faits plus difficiles à trouver. On dit qu'elle a eu de nombreuses liaisons avec certains des plus célèbres desperados de l'époque.

Le premier endroit qui a attiré l'attention sur Jane, selon un capitaine de train qui l'a vue là à l'âge de 20 ans, était un saloon, où elle a vite été rendue aveugle en regardant à travers le fond d'un verre.

L'une de ces histoires est sa relation avec la légende de western Hickok, qu'elle a probablement rencontrée à Deadwood. Leur prétendu badinage a fait entrer son nom dans les annales du folklore western. Même Jane elle-même, dans son autobiographie, a raconté une histoire folle sur la capture de Jack McCall, après qu'il ait assassiné Wild Bill. Presque tous les historiens écartent toute relation intime entre les deux et le journal de Deadwood rapporte que McCall a été capturé par les habitants de la ville peu après qu'il ait tué Hickok.

Wild Bill Hickok

Wild Bill Hickok, figure emblématique de l'ouest américain

Jane était également connue pour son côté plus doux. Dans son autobiographie, elle s'attribue le mérite d'avoir sauvé une diligence en fuite d'un groupe de guerriers indiens Cheyenne en conduisant courageusement la diligence jusqu'à Deadwood avec six passagers et un chauffeur blessé. Plusieurs sources font également état de l'aide qu'elle a apportée à des patients lors d'une épidémie de variole à Deadwood. Les récits ont plusieurs versions et la documentation de son rôle dans les événements est suspecte, mais les histoires sont plausibles car les événements se sont produits.

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Calamity Jane a toujours été connue pour son amabilité, sa générosité et son heureuse cordialité. Peu importe pour elle qu'une personne soit riche ou pauvre, blanche ou noire, ou quelle que soit sa situation, Calamity Jane était la même pour tous. Son portefeuille était toujours ouvert pour aider un homme affamé, et elle était l'une des premières à offrir son aide en cas de maladie, d'accident ou de détresse.

Calamity Jane et son cheval

Vie personnelle

La vie privée de Jane est encore plus légendaire. En plus de sa relation présumée avec Hickok, il y avait des histoires coquines, enregistrées de façon créative par des auteurs de romans western, de sexe sauvage, de naissance d'un enfant et même de mariage avec Hickok.

Il existe de nombreuses histoires, avec des niveaux de crédibilité variables, selon lesquelles Jane a été une fois épouse et mère. Vers 1885, elle aurait épousé un homme nommé Burke (Edward ou Clinton) et aurait donné naissance à une fille en 1887. Il existe de nombreux récits d'elle, vue avec une jeune fille dans plusieurs petites villes de l'Ouest dans les années 1880 et 1890, mais il n'existe pas de certificat de mariage ou de naissance. En 1941, une femme a prétendu être la fille de Jane et Hickok, mais il a été prouvé plus tard qu'il s'agissait d'une fraude.

Les dernières années de Calamity Jane

Calamity Jane Wild West Show

La renommée de Jane s'est encore accrue en 1895, lorsqu'elle a rejoint le Buffalo Bill's Wild West Show, où elle s'est mise à tirer à partir d'un cheval. Beaucoup d'Américains étaient alors fascinés par l'époque de l'Ouest sauvage et une femme sauvage comme Jane était extrêmement intéressante.

Pendant plusieurs années, elle a fait une tournée dans le Midwest, apportant au public américain une version commercialisée de l'Ouest rugissant. Le travail n'a jamais été régulier, car elle aurait été ivre et désordonnée tout au long des tournées. Partout où elle se produisait, elle apportait des copies de son autobiographie très exagérée, qu'elle vendait aux fans pour quelques centimes.

Calamity Jane Wild Bill Hickok

En 1896, la vie difficile de Jane avait commencé à faire des ravages, et elle souffrait des effets débilitants d'un alcoolisme grave. Néanmoins, elle accepte l'offre de monter sur scène à Minneapolis dans le personnage qu'elle s'est créée, Calamity Jane. En 1901, elle est même invitée à l'Exposition panaméricaine de Buffalo, dans l'État de New York.

En juillet 1903, elle arrive à l'hôtel Calloway de Terry, près de Deadwood, où elle meurt le 1er ou le 2 août à l'âge de 51 ans. Elle fut enterrée à côté de Hickok au cimetière de Mount Moriah, dans le Dakota du Sud.

Calamity Jane et les œuvres de fiction

De nombreuses œuvres cinématographiques, musicales et romans, rendent hommage à cette incroyable femme de l'ouest.

On retrouve ainsi le film de David Butler "La Blonde du Far-West" racontant en chansons la légende de Calamity Jane.

Goscinny et Morris font également apparaitre Calamity Jane dans la bande dessinée "Lucky Luke contre Joss Jamon", sous un aspect de criminelle, mais aussi dans l'album "Chasse aux fantômes".


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