Découverte -

La vraie histoire de Wild Bill Hickok

James Butler Hickok, plus connu sous le nom de "Wild Bill", était un conducteur de diligence, un soldat, un éclaireur, un homme de loi, un tireur, un joueur, un homme de spectacle et un acteur célèbre dans l'Ouest américain.

Premières années

Légende de son vivant et considéré comme l'un des meilleurs tireurs de l'Ouest américain, James Butler ("Wild Bill") Hickok est né le 27 mai 1837 à Troy Grove, dans l'Illinois, aux Etats Unis. Fils de William Alonzo et Polly Butler Hickok, il était, au dire de tous, un maître du tir dès son plus jeune âge.

Hickok s'installe dans l'Ouest en 1855 pour cultiver la terre et rejoint les forces de l'État libre (anti-esclavagiste) du général James Lane au Kansas. Il est ensuite élu agent de police du canton de Monticello dans le comté de Johnson, au Kansas.

Pendant les années qui suivent, Hickok travaille comme conducteur de diligence. Pendant la guerre civile, il trouve un emploi comme cocher et espion pour l'armée de l'Union.

Wild Bill Hickok

La naissance d'une légende

Le statut d'icône de Wild Bill Hickok trouve son origine dans une fusillade survenue en juillet 1861 lors de ce que l'on a appelé le massacre de McCanles à Rock Creek, dans le Nebraska. L'incident a commencé lorsque David McCanles, son frère William et plusieurs ouvriers agricoles se sont présentés au poste pour réclamer le paiement d'une propriété qui lui avait été achetée. Hickok, qui n'était qu'un palefrenier à l'époque, a tué les trois hommes, bien qu'il ait été gravement blessé.

Cette histoire a rapidement alimenté les journaux et les magazines. Le plus célèbre d'entre eux, Harper's New Monthly Magazine, a publié un récit de l'histoire en 1867, affirmant que Hickok avait tué 10 hommes. Au total, il a été rapporté que Hickok avait tué plus de 100 hommes au cours de sa vie.

Fusillade entre Hickok et Tutt

La fusillade entre Hickok et Tutt, dans une illustration de 1867 accompagnant l'article de Nichols dans le magazine Harper's.

Pendant la guerre civile, Wild Bill Hickok a servi dans l'armée de l'Union en tant qu'éclaireur civil, puis en tant que prévôt. Bien qu'il n'existe aucun document solide, on pense qu'il a servi d'espion de l'Union dans l'armée confédérée avant sa démobilisation en 1865.

En juillet 1865, sur la place de la ville de Springfield, Missouri, Hickok a tué Davis Tutt, un vieil ami qui, après une escalade de rancunes personnelles, est devenu un ennemi. Les deux hommes se sont affrontés au cours d'un duel. Tutt a sorti son pistolet mais Hickok a été le premier à dégainer son arme et a tué Tutt sur le coup, à environ 75 mètres.

La légende de Wild Bill Hickok n'a fait que croître lorsque d'autres histoires sur ses prouesses au combat ont fait surface. Une histoire prétend qu'il a tué un ours à mains nues avec un couteau bowie. L'article de Harper's raconte également comment Hickok a montré du doigt une lettre "O" qui n'était "pas plus grande que le cœur d'un homme". Se tenant à une cinquantaine de mètres de son sujet, Hickok "sans viser son pistolet et avec son œil" a tiré six coups de feu, chacun d'eux atteignant directement le centre de la lettre.

Sa vie après la guerre

Peu après la guerre, en 1867, Hickok est retrouvé par Henry M. Stanley, un correspondant du New York, à qui Hickok déclara allègrement qu'il avait personnellement tué plus de 100 hommes. Stanley rapporte immédiatement cette affirmation comme un fait d'évangile, et Wild Bill devient une légende nationale.

Hickok

De retour au Kansas, il devient shérif de Hays City, Kansas, en 1869. Le 24 août 1869, il a tué par balle un homme nommé Bill Mulrey. Un mois plus tard, le 27 septembre 1869, il tue un voyou du nom de Strawhan alors que celui-ci et plusieurs autres personnes causaient des troubles dans un saloon local.

Le 17 juillet 1870, les vrais ennuis commencent pour Hickok lorsque plusieurs membres de la 7e cavalerie américaine le surprennent dans le Drum's Saloon, le font tomber par terre et commencent à le frapper. Hickok a sorti ses pistolets, tuant un soldat et blessant gravement un autre. Après cette escarmouche, Bill a démissionné de son poste à Hays City, et est retourné à Ellsworth, Kansas, pour un temps, puis à Abilene, Kansas.

Hickok, marshal d'Abilene

Le 15 avril 1871, Hickok est nommé marshal de la ville d'Abilene pour 150 dollars par mois, plus un quart de toutes les amendes imposées aux personnes qu'il arrête. Au début, Wild Bill s'occupe des affaires courantes.

Hickok marshal

Hickok passait progressivement plus de temps aux tables de jeu et avec les prostituées qu'il ne s'occupait de ses fonctions de shérif. Un jeune homme d'Abilene, du nom de Samuel Henry, décrit ainsi les habitudes de jeu de Hickok : "Toute son attitude ressemblait à celle d'un tigre en chasse - des yeux sans repos, qui regardaient nerveusement autour de lui dans toutes les directions en scrutant de près chaque étranger. Lorsqu'il jouait aux cartes, ce qu'il faisait la plupart du temps dans les saloons, il s'asseyait dans un coin de la pièce pour empêcher un ennemi de se glisser derrière lui."

Un journal local se plaint que Hickok a permis à Abilene d'être envahie de joueurs, d'escrocs, de prostituées et de proxénètes.

Le 5 octobre 1871, les problèmes ont finalement atteint leur paroxysme. De nombreux cow-boys étaient en ville, se battant, buvant, s'amusant, et seul l'adjoint Mike Williams offrit son aide à Hickok. Coe célébrait la fin de la saison du bétail, et lorsque lui et ses amis se sont approchés de l'Alamo Saloon, un chien a essayé de le mordre, incitant Coe à tirer sur le chien.

Bien qu'il ait manqué le chien, Hickok est apparu quelques minutes plus tard pour enquêter sur les coups de feu. Sur les explications de Coe, Wild Bill lui a expliqué que les armes à feu n'étaient pas autorisées dans la ville, mais pour une raison quelconque, l'enfer s'est déchaîné et Coe a envoyé une balle dans la direction de Hickok. Bill a retourné le feu et a tiré deux fois dans l'estomac de Coe. Soudain, Hickok a entendu des pas derrière lui et s'est retourné rapidement ; il a tiré à nouveau et a tué accidentellement l'adjoint Mike Williams. Coe est mort trois jours plus tard. Abilene en a eu assez. Les dirigeants de la ville ont dit aux Texans qu'il ne pouvait plus y avoir de transport de bétail dans leur ville et ont renvoyé Hickok comme marshal de la ville.

Wild Bill

Dernières années

À peu près à cette époque, la côte Est se délectait des histoires du Far West dans les romans à deux sous qui étaient publiés et des articles exagérés parus dans la presse. Ayant eu un peu de chance aux tables de jeu, Hickok décide de se joindre à l'aventure et monte un spectacle intitulé "The Daring Buffalo Chase of the Plains" au début des années 1870.

Avec un investissement de mille dollars, il embarque six bisons, quatre Comanches, trois cow-boys, un ours et un singe et prend le train pour les chutes du Niagara. Mais le spectacle est un désastre. Les bisons autrefois fringants se comportaient comme des vaches de Jersey jusqu'à ce que Wild Bill tire un coup de feu. Soudain, les bisons tournent en rond, les Comanches les poursuivent en hurlant, des chiens errants se mêlent à la mêlée, ainsi que plusieurs enfants poursuivis par leurs parents, et l'enfer se déchaîne. Soudain, le bison a traversé une clôture métallique et a provoqué une ruée sur le public. Wild Bill n'a gagné qu'un peu plus de 100 dollars pour son spectacle et a dû vendre les bisons à une boucherie pour payer les frais de retour de tout le monde.

Après avoir tué accidentellement son adjoint lors d'une fusillade à Abilene, au Kansas, en 1871, Hickok n'a plus jamais combattu avec une arme à feu. Pendant les années qui suivirent, il vécut de sa célèbre réputation. Occasionnellement, il travaille comme guide pour des chasseurs fortunés. Sa célèbre vue commença à baisser, et pendant un certain temps, il fut réduit à errer dans l'Ouest en essayant de gagner sa vie en tant que joueur. Il est arrêté plusieurs fois pour vagabondage.

Hickok, Texas Jack Omohundro et Buffalo Bill Cody

Hickok, Texas Jack Omohundro et Buffalo Bill Cody en tant que "scouts des plaines" en 1873.

Procès et mort

Au printemps 1876, Hickok arrive à Deadwood, ville minière des Black Hills, dans le Dakota du Sud. Là, il est devenu un habitué des tables de poker du Saloon No. 10, gagnant une maigre existence en tant que joueur de cartes.

Ce jour-là, le 2 août 1876, Hickok jouait aux cartes, dos à la porte du saloon. À 4 h 15 de l'après-midi, un jeune homme armé nommé Jack McCall entre dans le saloon, s'approche de Hickok par derrière et lui tire une balle à l'arrière de la tête. Hickok est mort immédiatement. McCall a essayé de tirer sur d'autres personnes dans la foule, mais étonnamment, toutes les cartouches restantes dans son pistolet étaient vides.

Les cartes que Wild Bill Hickok tenait à ce moment-là - une paire d'as noirs et une paire de huit noirs - sont devenues connues comme "la main du mort". McCall a ensuite été jugé, condamné et pendu.

Des années après la mort de Hickok, en 1900, une Calamity Jane vieillissante s'arrangea pour être photographiée à côté de sa sépulture envahie par la végétation. Vieille, mince et pauvre, ses vêtements étaient en loques et maintenus par des épingles à nourrice.  Tenant une fleur à la main, elle déclara que lorsqu'elle mourrait, elle voulait être enterrée près de l'homme qu'elle aimait. Trois ans plus tard, elle l'était.

Wild Bill Hickok - Calamity Jane

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