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Tout savoir sur le célèbre Pony Express

Aujourd'hui, nous pouvons communiquer avec presque tout le monde instantanément. Nos commandes en ligne peuvent arriver très rapidement, et si nous sommes patients, le courrier postal peut prendre une semaine. Peut-être voulons-nous savoir exactement quand le courrier arrivera - nous pouvons le suivre !

Pensez-y : Est-ce que ça a toujours été aussi facile ? À votre avis, comment les gens recevaient-ils leur courrier ?

Pony Express : le service postal le plus rapide du monde

En 1860, le Pony Express était un service postal rapide qui couvrait près de 3 000 km du Missouri à la Californie. Son système de relais par chevaux et cavaliers réduisait le temps de livraison du courrier et des nouvelles de plus de 24 jours à seulement 10 jours ! Le Pony Express a cessé de fonctionner après seulement 18 mois. L'invention du télégraphe et l'extension des lignes télégraphiques jusqu'en Californie ont permis aux gens de communiquer encore plus rapidement. Cela a également mis fin aux activités du Pony Express. Pourtant, le Pony Express reste un élément important de l'histoire de l'Ouest américain.

Carte Pony Express

Carte de la route du Pony Express Route en 1860 par William Henry Jackson. - Reproduction émise par la Société l'Union Pacific Railroad Company.

Pony Express - Quelques faits

  • Opérateurs : Russell, Majors & Waddell (avril 1860-juillet 1861) ; Wells Fargo & Co. (juillet-novembre 1861)
  • Dates : Du 3 avril 1860 à novembre 1861 (le service télégraphique a commencé le 24 octobre 1861).
  • Vitesse : La vitesse moyenne d'un cheval était de 16 kilomètres par heure.
  • Changement de chevaux : tous les 16 à 24 kilomètres
  • Changement de cavalier : tous les 120 à 160 kilomètres
  • Nombre de chevaux : environ 400 chevaux achetés pour le Pony Express.
  • Route : 3163 kilomètres - de St Joseph, Missouri à Sacramento, Californie.
  • Durée : le trajet dure 10 jours
  • Salaire : les cavaliers gagnaient entre 100 et 125 dollars par mois.

Etables du Pony Express

Comment les chevaux transportaient-ils le courrier ?

Pouvez-vous imaginer un cavalier du Pony Express fonçant jusqu'à votre boîte aux lettres et vous remettant une carte postale ? Dans ce cas, le cavalier sautait de son cheval et ouvrait l'une des poches du mochila de la selle. Bien qu'il soit amusant de l'imaginer, ce n'est pas ainsi que le courrier est distribué dans l'Ouest sauvage d'aujourd'hui.

Le mochila était un morceau de cuir avec des fentes qui s'adaptait sur une selle de pony express. Il comportait quatre poches appelées "cantinas" qui contenaient le courrier. Un cavalier expérimenté pouvait tirer un mochila d'un cheval et le lancer sur un autre en moins de deux minutes. Les selles, fabriquées spécialement pour le Pony Express, pesaient moins de 6 kilogrammes. Les selles western d'aujourd'hui peuvent peser entre 4,5 et 27kg !

Selle Pony Express

The Mochila : la selle du Pony Express

Buffalo Bill a-t-il chevauché pour le Pony Express ?

La réponse à cette question n'est pas un simple oui ou non. Nous aimons l'appeler un mystère de l'histoire ! Buffalo Bill a écrit une autobiographie relatant sa vie, et il a écrit qu'il a chevauché pour le Pony Express lorsqu'il était jeune. Mais cela ne s'arrête pas là ! Il n'existe aucun autre document qui prouve qu'il a travaillé pour le Pony Express. Il s'agit donc d'un véritable mystère historique !

Comment le monde a-t-il appris l'existence du Pony Express ?

Si nous ne savons pas avec certitude si le jeune Buffalo Bill a travaillé pour le Pony Express, nous savons qu'il a partagé son histoire avec le monde entier !
Les cow-boys du Far West de Buffalo Bill ont joué le rôle du Pony Express pendant 30 ans. Un cavalier galopait d'un bout à l'autre de l'arène, changeant de cheval une fois. Les représentations ultérieures comprenaient une cabane en rondins et un chef de gare. Le chef de gare remettait le courrier au cavalier alors qu'il galopait devant lui.

Peinture Pony Express

Peinture de Frederick Remington "Coming and going of the Pony Express"

Le Pony Express était plus de deux fois plus rapide que ses concurrents

Au milieu du 19e siècle, le courrier à destination de la Californie devait être acheminé par voie terrestre par une diligence de 25 jours ou passer des mois à l'intérieur d'un navire pendant un long voyage en mer. Le Pony Express, quant à lui, avait un délai de livraison moyen de seulement 10 jours. Pour atteindre cette vitesse remarquable, les propriétaires de la compagnie, William H. Russell, William B. Waddell et Alexander Majors, ont mis en place une chaîne de près de 200 stations à travers ce qui est aujourd'hui le Missouri, le Kansas, le Nebraska, le Colorado, le Wyoming, l'Utah, le Nevada et la Californie.

Des cavaliers solitaires se déplaçaient entre les postes à un rythme effréné, changeant de monture tous les 16 à 24 kilomètres et remettant leur chargement à un nouveau messager après 120 à 160 km. Le système de relais permettait au courrier de sillonner la frontière en un temps record. Le record personnel de la compagnie a été atteint en mars 1861, lorsque des cavaliers ont transporté le discours inaugural d'Abraham Lincoln du Nebraska à la Californie en sept jours et 17 heures seulement.

Il y avait une limite de poids pour les cavaliers du Pony Express

La vitesse étant son principal objectif, le Pony Express s'est efforcé de maintenir le chargement de ses chevaux aussi léger que possible. Plutôt que des cow-boys costauds, la plupart des cavaliers étaient des hommes petits pesant entre 54 et 57 kilos - à peu près la même taille qu'un jockey de course hippique moderne. Leur âge moyen était d'environ 20 ans, mais il n'était pas rare que des adolescents de 14 ans soient engagés. Un homme nommé "Bronco" Charlie Miller a affirmé qu'il n'avait que 11 ans lorsqu'il a rejoint le Pony Express.

Cavalier du Pony Express

Frank E. Webner - Cavalier du Pony Express - 1861

Les cavaliers devaient prêter un serment de loyauté

En échange de leur salaire mensuel de 100 à 150 $ - une somme importante pour l'époque - les cavaliers du Pony Express devaient prêter un serment de loyauté qui se lisait ainsi : "Je jure par la présente, devant le Dieu Grand et Vivant, que durant mon engagement, et tant que je serai employé de Russell, Majors et Waddell, je n'utiliserai en aucun cas un langage blasphématoire, que je ne boirai aucune boisson enivrante, que je ne me querellerai ni ne me battrai avec aucun autre employé de la firme, et qu'à tous égards je me conduirai honnêtement, serai fidèle à mes devoirs, et dirigerai tous mes actes de manière à gagner la confiance de mes employeurs, que Dieu me vienne en aide".

Ceux qui enfreignaient les règles risquaient d'être licenciés sans salaire, mais il semble que peu d'employés du Pony Express aient suivi l'engagement à la lettre. L'alcool coulait à flot dans les postes de secours, et un témoin oculaire nommé Richard Burton a rapporté qu'il "n'a presque jamais vu un cavalier sobre".

Le télégraphe transcontinental a donné le coup de grâce au Pony Express

Malgré tous ses problèmes financiers, le Pony Express ne s'est véritablement effondré que lorsqu'une meilleure alternative est apparue sur la scène. La société avait passé sa brève histoire à combler le fossé entre les lignes télégraphiques de l'Est et de l'Ouest, mais elle a finalement été rendue obsolète le 24 octobre 1861, lorsque la Western Union a terminé la ligne télégraphique transcontinentale à Salt Lake City. Le Pony Express a cessé ses activités deux jours plus tard. Bien qu'il n'ait fonctionné que pendant 19 mois, ses cavaliers avaient réussi à distribuer quelque 35 000 courriers et à parcourir plus d'un demi-million de kilomètres à travers la frontière américaine.

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