Découverte -

À la découverte du ranch

Un ranch est un type d'exploitation agricole spécifique. Les ranchs transportent généralement des bovins ou des moutons, et leur objectif premier est de prendre soin de manière optimale des animaux.

Le mot ranch est dérivé du mot mexicain-espagnol rancho, qui désigne la maison (siège) du ranchero. Au Texas, le mot désignait à l'origine un établissement pratiquant l'élevage en utilisant comme ressource primaire des pâturages non améliorés, avec ou sans cultures en labour. Dès le début, l'élevage comprenait souvent l'élevage de bovins, de moutons et de chèvres, et de chevaux.

Ranch Oklahoma

La constitution d'un ranch

Contrairement aux idées reçues, l'industrie bovine texane n'était pas entièrement fondée sur "l'herbe libre". Des entrepreneurs de ranchs tels que Thomas et Dennis M. O'Connor, Richard King, Mifflin Kenedy et de nombreux autres éleveurs de l'époque ont exploité leurs propres terres dès le début.

Les premiers ranchs anglo-américains étaient généralement constitués d'un quartier général primitif entouré de pâturages. Dans les premières régions du Texas, les éleveurs possédaient les terres sur lesquelles leurs bâtiments étaient construits, mais au fur et à mesure que la frontière avançait, les éleveurs installaient des quartiers sans titre ni ligne d'arpenteur.

Lorsque le vrai propriétaire est apparu, le squatter s'est installé plus loin dans le domaine non réglé. Avant l'apparition des barbelés en 1874, peu d'éleveurs acquièrent des terres pour faire paître le bétail. Leur besoin premier était de disposer d'un site favorable pour le travail du bétail et pour contrôler l'eau, qui à son tour contrôlait le domaine.

Gifford Ranch

Gifford Ranch à Capitol Reef - Par Daniel Mayer [CC BY-SA 2.5]

Le ranch moderne

Un ranch moderne est une unité très développée avec des kilomètres de clôtures, des réserves d'eau accessibles aux pâturages, des enclos permanents et des chutes de chargement. Les corrals ont remplacé les terrains de rassemblement, les barrières de coupe sont utilisées et les chutes de chargement et les camions remorques remplacent la piste poussiéreuse jusqu'au marché.

L'élevage implique un lourd investissement en capital dans les terres et les améliorations. Il nécessite une gestion commerciale astucieuse, ce qui contraste de façon frappante avec les années 1870 et avant, où un "ranch" n'était parfois rien d'autre qu'un abri ou une cabane de piquetage servant de "quartier général" sur le terrain.

Ces dernières années, les producteurs de bœuf du Texas ont adopté des technologies modernes dans leurs exploitations. Ils utilisent des fers à marquer électriques et louent des "cow-boys en hélicoptère" pour rassembler et conduire le bétail aux enclos. Les éleveurs utilisent des ordinateurs pour améliorer la gestion et obtenir des informations sur les prix et les marchés.

Les producteurs de viande de race pure, répondant à la demande des consommateurs pour du bœuf plus maigre, se sont intéressés au génie génétique. Les producteurs de viande bovine font une promotion vigoureuse de leur secteur.

L'histoire du ranch 

Tout débute avec les Espagnols

L'élevage de bétail a été une industrie majeure du Texas pendant près de trois siècles. Dès les années 1690, les Espagnols ont fait venir des animaux avec leurs entradas. Les études modernes situent la naissance de l'industrie de l'élevage au Texas dans la région du sud-est du Texas et du sud-ouest de la Louisiane, d'où les éleveurs de bétail conduisaient les troupeaux au marché de la Nouvelle-Orléans.

D'immenses étendues furent données à ceux qui possédaient des stocks de semences de chevaux, de bovins et de moutons et commandaient à leurs partisans d'occuper la terre et de s'occuper du bétail. 

Cependant, les raids indiens dans le sud du Texas ont augmenté en portée et en intensité, forçant de nombreux rancheros à laisser leurs troupeaux derrière eux et à fuir vers les colonies pour se protéger. Au Texas mexicain, à partir de 1821, les conditions s'améliorèrent.

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Les colons américains qui ont afflué au Texas dans les années 1830 étaient principalement des agriculteurs et non des éleveurs, mais ils ont rapidement compris l'importance des pâturages luxuriants où le bétail pouvait prospérer avec un minimum de soins. Les hommes qui sont venus au Texas pour labourer et planter sont devenus des éleveurs de bétail.

Dans les années 1850, le bétail texan était expédié depuis les ports côtiers vers la Nouvelle-Orléans et les Antilles. Les troupeaux étaient également acheminés vers l'ouest à travers des territoires indiens hostiles jusqu'aux champs aurifères de Californie. En 1860, l'élevage du bétail texan se déplaçait du sud-est et du sud du Texas vers la frontière centrale nord.

Le rôle des ranchs durant la guerre de sécession

Pendant la guerre civile, le Texas a fourni du bœuf à la Confédération jusqu'à l'été 1863, lorsque les armées fédérales ont fermé le fleuve Mississippi à la circulation. Le bétail s'est multiplié jusqu'à ce qu'il soit estimé à huit par habitant de la population. Des milliers de bovins sans marque parcoururent l'aire de répartition.

Cattle Creek

Cattle Creek - Par Ellen Sarah Kettle [CC BY-SA 4.0]

À la fin de la guerre, les steaks et les rôtis se vendaient sur les marchés de l'Est à vingt-cinq à trente cents la livre, tandis qu'un bouvillon texan bien mûr et bien gras pouvait être acheté pour six à dix dollars. Le Texas était riche en bétail, mais le chemin vers le marché passait par des tempêtes, des rivières gonflées et des territoires indiens hostiles.

En 1866, les troupeaux du Texas ont commencé à se déplacer vers les mines d'or du Montana, les réserves indiennes du Nouveau-Mexique et les gares du Kansas. En deux décennies, plus de cinq millions de têtes ont été traînées vers les marchés extérieurs. À la fin des années 1870, après la fin de la menace indienne au Texas, l'industrie du bétail a fait un bond vers les pâturages des montagnes Davis et du Big Bend, et vers les plaines de l'ouest du Texas.

Un excès de bétail

Comme les marchés ne pouvaient pas absorber le surplus de bétail texan, les éleveurs se sont vite tournés vers le nord pour trouver la chaîne de montagnes non peuplée qui s'étendait jusqu'à la frontière canadienne et couvrait l'ensemble des grandes plaines à l'est des montagnes Rocheuses.

Tout en envoyant des bouvillons adultes sur les marchés d'abattage, ils ont déplacé des animaux reproducteurs au Nouveau-Mexique, au Montana, au Wyoming, au Dakota, au Colorado, dans l'Outlet Cherokee et dans l'ouest du Kansas et du Nebraska pour créer de nouveaux troupeaux.

Élevage de bovins dans le Nevada

Élevage de bovins dans le Nevada - Par Famartin [CC BY-SA 3.0]

La transformation des ranchs

Les méthodes de traitement du bétail, la terminologie et les pratiques d'élevage développées au Texas se sont répandues avec les troupeaux dans toute la partie occidentale des États-Unis. L'industrie s'était développée comme une entreprise individuelle, généralement gérée par le propriétaire ; aujourd'hui, la société entre sur le terrain avec tous les avantages du capital mobilisé, mais avec les inconvénients de la non-résidence et des gestionnaires engagés.

À la fin des années 1880, le passage des pâturages en plein air aux pâturages clôturés a entraîné des conflits entre les grands et les petits éleveurs, les éleveurs et les agriculteurs, et les employeurs et les employés (grève des cowboys de 1883).

À la fin du XIXe siècle, la transformation de l'élevage en ranch fermé était pratiquement achevée. Les clôtures de dérive à ciel ouvert ont été remplacées par une enceinte complète des propriétés du ranch. Les chemins de fer ont envahi le pays des ranchs, et les sociétés ont subdivisé leurs exploitations en pâturages plus petits pour une meilleure utilisation des parcours, une meilleure gestion du bétail et la vente.

convoi de bétail

Un photochrome de 1898 d'un convoi dans ou près de la ville de Cimarron, Colorado.

Pendant la Première Guerre mondiale, le marché du bétail et des chevaux a connu un boom, mais la décennie des années 1920 a été marquée par la déflation et les faillites. Le propriétaire-exploitant qui a résisté à la tentation de spéculer s'en est sorti sain et sauf.

La reprise des prix après l'effondrement a toutefois été lente, et un autre revers a suivi l'éclatement de la bulle boursière en 1929. Les éleveurs et leurs bailleurs de fonds se sont rapidement retrouvés en eau profonde. En 1934, le gouvernement est intervenu avec un remède désespéré : un programme d'achat et d'abattage de bétail pour soutenir un marché déprimé.

Les agriculteurs des États du sud ont soudain vu dans le bétail un moyen d'utiliser les surfaces retirées de la culture du coton. Les troupeaux du Texas ont fourni une grande partie des stocks de l'est du Texas à la Géorgie. Dans les années 1950, le bétail de boucherie est revenu dans les principales régions agricoles. Bien qu'une grande partie de l'industrie ait été conduite comme une entreprise de parcours, l'élevage de petits troupeaux s'est développé et est devenu solidement basé sur un système de culture et d'élevage.

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