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Route 66 : La mythique route de Chicago à L.A.

La U.S. Highway 66 - populairement appelée Route 66 ou Mother Road - occupe une place particulière dans la conscience américaine et évoque des images d'une époque plus simple, des entreprises familiales et pop, et les icônes d'une nation mobile sur la route.

Le romantisme de la Route 66 captiver des gens dans les quatre coins du monde. Entre Chicago et Los Angeles, cette vieille route légendaire traverse le cœur des États-Unis au cours d'un voyage en diagonale qui permet d'admirer certaines des scènes les plus majestueuses du pays. Si vous recherchez de superbes panneaux au néon, des relais routiers rouillés au milieu de nulle part ou une Americana kitsch, faites comme le dit la chanson et "prenez votre pied sur la route 66".

Route 66

L'histoire de la Route 66

Le début de la Route 66

Bien que les entrepreneurs Cyrus Avery et John Woodruff méritent la plus grande partie du crédit pour avoir promu l'idée d'un lien interrégional entre Chicago et Los Angeles, leurs efforts de lobbying n'ont pas été réalisés avant que leurs rêves ne fusionnent avec le programme national de développement des autoroutes et des routes.

Alors que la législation relative aux routes publiques est apparue pour la première fois en 1916, avec des révisions en 1921, ce n'est qu'en 1925, lorsque le Congrès a adopté une version encore plus complète de la loi, que le gouvernement a exécuté son plan de construction de routes nationales.

Officiellement, la désignation numérique 66 a été attribuée à l'itinéraire Chicago-Los Angeles à l'été 1926. Avec cette désignation, elle a été reconnue comme l'une des principales artères est-ouest du pays.

Dès le début, les planificateurs de la route publique ont voulu que l'US Route 66 relie les rues principales des communautés rurales et urbaines le long de son parcours pour les raisons les plus pratiques : la plupart des petites villes n'avaient pas d'accès préalable à une grande artère nationale.

Route 66 dans l'Illinois

Début de la Route 66 dans l'Illinois

Les années de formation

La Route 66 est une autoroute née des exigences d'une Amérique en pleine mutation. Contrairement à la Lincoln, à la Dixie et aux autres routes de son époque, la Route 66 n'a pas suivi un tracé traditionnellement linéaire. Son tracé diagonal reliait des centaines de communautés essentiellement rurales de l'Illinois, du Missouri et du Kansas à Chicago, permettant ainsi aux agriculteurs de transporter les céréales et les produits pour les redistribuer.

La configuration diagonale de la route 66 était particulièrement importante pour l'industrie du transport routier qui, en 1930, en était venue à rivaliser avec le chemin de fer pour la prééminence dans l'industrie maritime américaine. La route abrégée entre Chicago et la côte du Pacifique traversait principalement des plaines et des prairies et bénéficiait d'un climat davantage tempéré que les routes du nord, ce qui la rendait particulièrement attrayante pour les camionneurs.

Plaque métal Bald Eagle

Les années de dépression et la guerre

Dans son célèbre commentaire social, The Grapes of Wrath, John Steinbeck a proclamé la route 66 américaine "Mother Road". Le roman classique de ce dernier en 1939, combiné à la reconstitution cinématographique de l'odyssée épique de 1940, a servi à immortaliser la Route 66 dans la conscience américaine. On estime à 210 000 le nombre de personnes qui ont migré en Californie pour échapper au désespoir lié au Dust Bowl. Dans l'esprit de ceux qui ont enduré cette expérience particulièrement douloureuse, et dans celui de générations d'enfants à qui ils ont raconté leur histoire, la Route 66 symbolisait certainement la "route vers l'opportunité".

De 1933 à 1938, des milliers de jeunes hommes sans emploi, provenant de pratiquement tous les États, ont été mis au travail comme ouvriers dans des gangs de rue pour paver les derniers tronçons de la route. Grâce à cet effort monumental, l'autoroute de Chicago à Los Angeles a été déclarée "continuellement asphaltée" en 1938.

La route 66 en Californie

L'achèvement de cette route praticable par tous les temps à la veille de la Seconde Guerre mondiale a été particulièrement important pour l'effort de guerre de la nation.

Le ministère de la Guerre avait besoin d'améliorer les routes pour permettre une mobilisation rapide en temps de guerre et pour promouvoir la défense nationale en temps de paix. Au début de l'engagement américain dans la Seconde Guerre mondiale, le ministère de la Guerre a désigné l'Ouest comme étant idéal pour les bases d'entraînement militaire, en partie à cause de son isolement géographique et surtout parce qu'il offrait un temps constamment sec pour les manœuvres aériennes et de terrain.

La route 66 a contribué à la plus grande mobilisation de main-d'œuvre en temps de guerre dans l'histoire de la nation américaine. Entre 1941 et 1945, le gouvernement décida d'investir environ 70 milliards de dollars dans des projets d'investissement dans l'ensemble de la Californie, dont une grande partie dans la région de Los Angeles-San Diego. Cette énorme mise de fonds a servi à soutenir des industries entièrement nouvelles qui ont créé des milliers d'emplois civils.

T-Shirt Route 66

Les années d'après-guerre

À la suite de la guerre, les Américains disposaient de plus d'automobiles que jamais. Des milliers de soldats, aviateurs et marins qui avaient reçu une formation militaire en Californie, en Arizona, au Nouveau-Mexique, en Oklahoma et au Texas abandonnèrent les rudes hivers de Chicago, de New York et de Boston pour l'autre versant des États Unis, au Sud-Ouest et à l'Ouest. Là encore, pour beaucoup, la route 66 facilita leur réinstallation.

L'un de ces émigrants était Robert William Troup, Jr. de Harrisburg, ville située en Pennsylvanie. Bobby Troup, ancien pianiste du groupe Tommy Dorsey et ancien capitaine de marine, a écrit une carte routière lyrique de la désormais célèbre route de campagne dans laquelle les mots "get your kicks on Route 66" sont devenus un slogan pour d'innombrables automobilistes qui faisaient l'aller-retour entre Chicago et la côte du Pacifique.

Les propriétaires de magasins, les gérants de motels et les pompistes ont très vite compris que même les voyageurs les plus pauvres avaient besoin de nourriture, d'entretien automobile et d'un logement adéquat. Tout comme les programmes d'aide au travail du New Deal ont fourni des emplois pour la construction et l'entretien de la route 66, l'apparition d'innombrables points touristiques, de garages et de restaurants promettait une croissance économique soutenue après l'achèvement de la route.

route 66 à Oatman

La route 66 à Oatman (Arizona) - Par Paul Hermans [CC BY-SA 3.0]

Si l'utilisation militaire de la route en temps de guerre a assuré le succès rapide des entreprises en bordure de route, les exigences de la nouvelle industrie touristique dans les décennies d'après-guerre ont donné naissance à des installations modernes qui ont garanti la prospérité à long terme.

Architecture de bord de route

La Route 66, symbole d'une nouvelle génération d'automobilistes

L'évolution des installations destinées aux touristes est bien représentée dans l'architecture des bords de route le long de la route américaine 66. Par exemple, la plupart des Américains qui ont emprunté cette route n'ont pas séjourné dans des hôtels. Ils ont préféré les hébergements issus du voyage en voiture - les motels.

motel Wigwam

Le motel Wigwam à San Bernardino (Californie) - Par Marcin Wichary [CC BY 2.0]

Les motels ont évolué à partir d'éléments antérieurs du bord de la route américaine, comme le campement automobile et la maison des touristes. Le campement automobile s'est développé lorsque les habitants des villes situées le long de la route 66 ont délimité des espaces dans lesquels les voyageurs pouvaient camper pour la nuit. Les superviseurs des camps fournissaient gratuitement l'eau, le bois de chauffage, les toilettes, les douches et les laveries.

La ramification nationale du camp automobile et de la maison des touristes était le camp de chalets (parfois appelées cottages) qui offrait un confort minimal à des prix abordables. Nombre de ces chalets sont toujours en activité.

Finalement, les camps automobiles et les campements de chalets ont fait place à des terrains de sport automobile où toutes les pièces étaient sous un même toit. Les aires de stationnement offraient des équipements supplémentaires, tels que des restaurants, des boutiques de souvenirs et des piscines attenantes. Parmi les plus célèbres encore associés à la route 66, on trouve le El Vado and Zia Motor Lodge à Albuquerque, au Nouveau-Mexique.

Chapeau de cowboy Route 66

Dans les premières années de la Route 66, des prototypes de stations-service ont été développés à l'échelle régionale par le biais d'expérimentations, puis ont été adoptés universellement dans tout le pays. Les bâtiments se distinguaient comme des stations-service, tout en étant clairement associés à une compagnie pétrolière particulière.

La plupart ont évolué du concept le plus simple de "station-service" - une maison avec une ou deux pompes de service devant - puis sont devenus plus élaborés, avec des baies de service et des sorties de pneus. Parmi les exemples les plus remarquables de l'évolution des stations-service le long de la route 66, citons la station Shell de Soulsby à Mount Olive, dans l'Illinois, le complexe de stations-service de Bob Audettes à Barton, au Nouveau-Mexique, et la station Tower Fina à Shamrock, au Texas.

Tower Station and U-Drop Inn Café

Tower Station and U-Drop Inn Café - Photo par ExqBoredinNac [CC BY-SA 4.0]

La route 66 et de nombreux points d'intérêt le long du parcours étaient des points de repère familiers au moment où une nouvelle génération d'automobilistes de l'après-guerre a pris la route dans les années 1960. C'est à cette époque que la série télévisée "Route 66", mettant en vedette Martin Milner et George Maharis, est entrée dans les salons américains tous les vendredis. Aujourd'hui, l'émission est plutôt incroyable, mais dans les années 60, elle a ramené les Américains sur la route à la recherche de nouvelles aventures.

La fin de la route 66

L'utilisation excessive des camions pendant la Seconde Guerre mondiale et le retour de l'industrie automobile immédiatement après la guerre ont exercé une grande pression sur les routes américaines. Le réseau routier national s'était détérioré au point d'être dans un état épouvantable. Pratiquement toutes les routes étaient fonctionnellement obsolètes et dangereuses en raison de l'étroitesse des trottoirs et des caractéristiques structurelles obsolètes qui réduisaient la capacité de transport.

Ceintures Cowboys

Ironiquement, le lobby public en faveur d'une mobilité rapide et de l'amélioration des routes qui a valu à la route 66 son énorme popularité au cours des décennies précédentes a également signalé sa disparition à partir du milieu des années 1950. Le parrainage fédéral de masse pour un système interétatique d'autoroutes divisées a nettement augmenté avec le second mandat de Dwight D. Eisenhower à la Maison Blanche. Le général Eisenhower était revenu d'Allemagne très impressionné par la valeur stratégique des autoroutes d'Hitler. "Pendant la Seconde Guerre mondiale," se souviendra-t-il plus tard, "j'ai vu le système superlatif des routes nationales allemandes traversant ce pays et offrant la possibilité, souvent absente aux États-Unis, de conduire avec rapidité et sécurité en même temps".

La réponse du Congrès à l'engagement du président a été l'adoption de la loi fédérale sur les autoroutes de 1956, qui a fourni un cadre financier complet pour couvrir le coût du système national d'autoroutes inter-États et de défense.

En 1970, presque tous les tronçons de la route 66 originale étaient contournés par une autoroute moderne à quatre voies.

Cadillac Ranch

Cadillac Ranch à Amarillo (Texas) - Par Richie Diesterheft from Chicago, IL, USA [CC BY 2.0]

À bien des égards, les vestiges physiques de la route 66 reflètent l'évolution du développement des autoroutes aux États-Unis, qui est passé d'un enchevêtrement rudimentaire de routes d'État et de campagne à un complexe de voies rapides inter-États uniformes et bien conçues, subventionnées par le gouvernement fédéral. Les différents tracés de la route légendaire, dont beaucoup sont encore détectables, illustrent l'évolution du génie routier, de la coexistence avec le paysage environnant à sa domination.

La route 66 symbolise l'esprit d'optimisme renouvelé qui a envahi le pays après la guerre mondiale et la crise économique. Souvent appelée "The Main Street of America", elle reliait une région éloignée et sous-peuplée à deux villes vitales du XXe siècle - Chicago et Los Angeles.

Bottes de cowboy

Les vestiges désuets et mal entretenus de la route 66 américaine ont complètement succombé au système interétatique en octobre 1984 lorsque la dernière section de la route originale a été contournée par l'Interstate 40 à Williams, en Arizona.

Maintenant que la célèbre route a célébré son 75e anniversaire, sa contribution à la nation doit être évaluée dans le contexte plus large de l'histoire sociale et culturelle américaine. L'apparition de la route 66 sur la scène américaine a coïncidé avec des conflits économiques et une instabilité mondiale sans précédent, mais elle a accéléré le mouvement vers l'ouest et la croissance économique les plus complets de l'histoire des États-Unis.

Comme les premières pistes du XIXe siècle, disparues depuis longtemps, la route 66 a contribué à l'esprit d'une deuxième relocalisation massive et peut-être plus permanente des Américains. Nous espérons seulement qu'elle ne connaîtra pas le même sort que ces artères autrefois célèbres.

Parcourir la route historique 66

Voici quelques grandes villes le long de la route 66 où les voyageurs qui souhaitent ne suivre qu'une partie de l'itinéraire complet peuvent utiliser pour planifier leur trajet :

  • Chicago, Illinois - Le début officiel de la Route 66 (nous suggérons de partir de l'Art Institute of Chicago)
  • St. Louis, Missouri - Si vous commencez ou arrêtez à St. Louis, passez au stand de crème glacée Ted Drewes
  • Detour : Branson, Missouri - La station balnéaire de Branson est à un saut de puce de la route 66
  • Tulsa, Oklahoma - Une grande ville très animée aux nombreux trésors
  • Oklahoma City, Oklahoma - Une très jolie ville qui a longtemps été l'un des principaux arrêts de la Mother Road
  • Amarillo, Texas - Ce n'est pas la plus grande ville le long de la route 66, mais c'est là que vous pouvez commander un énorme steak de 2 kilos
  • Albuquerque, Nouveau-Mexique - Un excellent point de départ pour les voyageurs principalement intéressés par le tronçon sud-ouest de la route 66
  • Santa Fe, Nouveau-Mexique - Un carrefour culturel qui est au centre de la vie du Sud-Ouest depuis des siècles
  • Flagstaff, Arizona - Une ville universitaire agréable et énergique sur le plateau du Colorado
  • Sedona, Arizona - Un dessin New Age au milieu d'un paysage de l'autre monde
  • Los Angeles, Californie - La ville elle-même abrite Hollywood et Sunset Boulevard, mais la région de Los Angeles englobe un bon tiers de la route 66 en Californie.
  • Santa Monica, Californie - Techniquement plus une ville en bord de plage qu'une grande ville, Santa Monica est l'extrémité ouest de la route 66

fin de la route 66

Panneau marquant la fin de la route 66 à Santa Monica

Sincères remerciements à la National Historic Route 66 Federation


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