Découverte -

Wyatt Earp - L'homme de la fusillade au O.K. Corral

Wyatt Earp est l'un des personnages emblématiques de l'histoire du Far West américain au XIXe siècle. Il est particulièrement connu pour son implication dans la fusillade au O.K. Corral de Tombstone, en Arizona, en 1881.

L'enfance de Wyatt Earp

Wyatt Berry Stapp Earp est né à Monmouth, dans l'Illinois, le 19 mars 1848, et porte le nom du commandant de son père pendant la guerre américano-mexicaine. Le père d'Earp avait plusieurs occupations, notamment agriculteur, juge de paix et contrebandier, et Wyatt a passé son enfance à la fois dans l'Illinois et dans l'Iowa. Après le déclenchement de la guerre civile américaine en 1861, Earp s'est enfui de la ferme familiale et a tenté de rejoindre l'armée de l'Union ; cependant, son père l'a retrouvé et l'a ramené à la maison.

En 1864, les Earp quittèrent l'Iowa et s'aventurèrent à l'ouest dans un convoi de chariots. En cours de route, les voyageurs doivent faire face à des raids indiens et Wyatt aurait été témoin de sa première fusillade. Fin 1864, les Earps atteignent San Bernardino, en Californie, où Wyatt travaille dans la nouvelle ferme de son père, puis transporte des marchandises et travaille dans des camps ferroviaires.

Wyatt Earp à 21 ans

Wyatt Earp à 21 ans

Wyatt Earp devient homme de loi

En 1870, Earp a obtenu son premier emploi dans les forces de l'ordre, en tant que shérif de la ville de Lamar, Missouri, où sa famille s'était installée. Il a quitté son emploi en 1871, après avoir été accusé de mauvaise gestion des fonds publics. La même année, il est arrêté pour avoir volé des chevaux sur le territoire indien (l'actuel Oklahoma), bien que son affaire n'ait jamais été jugée.

En 1872, Earp vivait à Peoria, dans l'Illinois, et travaillait comme homme de main dans un bordel. Il a ensuite passé du temps comme chasseur de bisons avant de s'installer à Wichita, dans le Kansas, en 1874. Wichita était un centre d'expédition de bétail et en 1875, Earp y a été engagé comme shérif.

Il partit l'année suivante, après avoir sérieusement battu un autre homme au cours d'un combat à mains nues, et devint assistant maréchal à Dodge City, Kansas, un centre de commerce de bétail en plein essor. Dodge City fut surnommé la "Petite ville la plus méchante de l'Ouest". Pendant les années suivantes, Earp a travaillé comme homme de loi à Dodge City pendant la saison du commerce du bétail, passant le reste de l'année comme joueur professionnel au Texas et au Nouveau Mexique.

Long Branch Saloon

Wyatt jouait au pharaon au Long Branch Saloon de Dodge City, dans le Kansas.

Wyatt Earp rencontre Doc Holliday

Earp a rencontré son compagnon de jeu John Henry "Doc" Holliday au Texas en 1878. Holliday, né en 1851 en Géorgie, avait étudié la dentisterie à Philadelphie. En 1872, on lui diagnostiqua la tuberculose et les médecins lui recommandèrent de s'installer dans un climat plus sec. Il se rendit à Dallas en 1873 et s'associa avec un autre dentiste.

Cependant, Holliday ne tarda pas à se tourner vers la boisson et le jeu plutôt que vers la réparation des dents. Earp et Holliday se lient d'amitié sur le circuit des jeux de hasard du Texas à la fin des années 1870, et Doc participe à la fusillade de OK Corral en 1881. Six ans plus tard, Holliday meurt de la tuberculose à l'âge de 36 ans à Glenwood Springs, dans le Colorado.

Tombstone 1881

Tombstone en 1881

L'implication de Wyatt Earp dans la fusillade de OK Corral

Earp est arrivé dans la ville de Tombstone, en Arizona, en 1879, où l'exploitation minière de l'argent était en plein essor, et a fini par trouver un travail périodique comme officier de loi. La célèbre fusillade a eu lieu l'après-midi du 26 octobre 1881, dans un terrain situé derrière O.K. Corral, lorsque Earp et ses frères Morgan et Virgil, ainsi que Doc Holliday, ont affronté les frères voleurs de bétail Billy et Ike Clanton et Frank et Tom McLaury.

Virgil Earp a ordonné aux cow-boys de rendre leurs armes, mais à la place, des coups de feu ont été tirés, bien que l'on ne sache pas qui a appuyé sur la gâchette en premier. La fusillade, dont on pense qu'elle a duré moins d'une minute, a fait trois morts : Frank et Tom McLaury et Billy Clanton.

Par la suite, les Earps et Holliday ont été arrêtés pour meurtre. Fin novembre 1881, ils ont été disculpés devant un tribunal. Un mois plus tard, des hommes armés ont tenté d'assassiner Virgil Earp devant un saloon de Tombstone ; il a survécu mais a été gravement blessé à un bras.

Wyatt, qui avait été nommé maréchal adjoint, organisa une escouade pour s'en prendre à la famille Clanton. Ike Clanton et un autre frère se sont rendus aux forces de l'ordre et les charges retenues contre eux en rapport avec la fusillade de Virgil ont été abandonnées. En mars 1882, des tireurs ont tué Morgan Earp alors qu'il était avec Wyatt dans une salle de billard de Tombstone. Pour se venger, Wyatt et ses hommes ont tué plusieurs cow-boys. Ces meurtres ont terni la réputation de Wyatt à Tombstone et il s'est vite enfui.

Tombstone 2018

Tombstone en 2018 - Par Gillfoto [CC BY-SA 4.0]

Wyatt Earp poursuit ses maladresses

Après avoir quitté Tombstone en 1882, Earp s'est déplacé dans l'Ouest, faisant profil bas et subvenant à ses besoins par le jeu. À la fin des années 1880, il vit à San Diego avec sa compagne, Joséphine Marcus, une actrice née à New York qu'il a rencontrée à Tombstone. En Californie, Earp entraîne des chevaux de course et organise et promeut des combats de prix.

Le 2 décembre 1896, il arbitra un match de boxe de championnat des poids lourds entre Bob Fitzsimmons et Tom Sharkey, devant une foule de quelque 10 000 spectateurs à San Francisco. Au huitième round, Fitzsimmons, qui avait dominé le combat, semblait avoir gagné après avoir frappé Sharkey et l'avoir fait tomber au sol.

Cependant, dans un geste controversé, Earp a jugé que le coup de poing était illégal et a disqualifié Fitzsimmons. La nouvelle s'est rapidement répandue parmi les fans de boxe que le match avait été truqué, et Fitzsimmons a poursuivi Sharkey en justice ; l'affaire a été rejetée. Earp a clamé son innocence, mais le scandale a laissé une cicatrice sur sa réputation.

Wyatt Earp's Northern Saloon

Wyatt Earp's Northern Saloon, Tonopah, Nevada, vers 1902 : L'homme au centre serait Wyatt Earp, et la femme à gauche est souvent identifiée comme Josephine Earp.

Wyatt Earp, une légende enjolivée

Earp est mort chez lui à Los Angeles, probablement d'une cystite chronique, le 13 janvier 1929, à l'âge de 80 ans. Sa compagne de longue date Josephine (elle se faisait appeler Josephine Earp, bien qu'il n'y ait aucune trace de leur mariage) a fait enterrer ses restes incinérés dans un cimetière de Colma, en Californie.

Earp, qui n'avait pas d'enfants, était le dernier survivant de la fusillade de OK Corral. Dans ses dernières années, il avait été consultant en westerns hollywoodiens et avait connu divers acteurs et réalisateurs. Ses funérailles ont été suivies par des célébrités telles que la star du western Tom Mix, qui lui a servi de porteur de cercueil.

Après sa mort, Earp a été dépeint par Hollywood comme un homme de loi héroïque, en partie grâce à une biographie de 1931, "Wyatt Earp", qui s'est révélée être un best-seller mais qui a été considérablement enjolivée : Wyatt Earp : Frontier Marshall" de Stuart Lake. Le livre a contribué à la création de films et de séries télévisées sur Earp, avec des acteurs allant de Henry Fonda à James Garner en passant par Kevin Costner dans le rôle principal.

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