Découverte -

Pat Garrett, l'homme de loi malchanceux

Pat Garrett est une autre des figures légendaires du Far West. Il a toujours eu le goût de l'aventure et a fait carrière en tant qu'officier de police (shérif) distingué à une époque où l'ordre public était peu présent. Pat Garrett était un cow-boy, un éleveur et un homme de loi qui est surtout connu pour avoir tué Billy le Kid. Partout où Garrett allait, les problèmes semblaient toujours le suivre.

La jeunesse de Pat Garrett

Né en Alabama et élevé en Louisiane, Patrick Floyd Jarvis Garrett, un homme grand, mince et anguleux aux pommettes saillantes, est arrivé dans l'Ouest en 1869, à l'âge de dix-neuf ans, pour participer au massacre des bisons dans les hautes plaines du Texas. Il a quitté ce métier en 1878. Les grands troupeaux de bisons des Plaines du Sud avaient été décimés. Les Comanches avaient pillé son camp de chasse. Il s'installe à Fort Sumner, dans l'est du Nouveau-Mexique, où il épousera Apolonaria Gutierrez.

Il arrive au moment où la légendaire guerre de Lincoln County touche à sa fin. Ce conflit meurtrier, essentiellement une bataille de territoire économique entre bandes rivales, a atteint son paroxysme à la mi-juillet 1878, lors d'une fusillade de cinq jours dans la maison d'Alexander McSween à Lincoln, une petite communauté située à une trentaine de kilomètres en aval de Carrizozo.

Cet événement a contribué à déclencher une tempête d'inimitiés, d'anarchie et de violence qui allait envelopper le sud-est du Nouveau-Mexique pendant les deux décennies suivantes. Elle a libéré un nid de tueurs et de hors-la-loi - dont Billy the Kid - des chiens fous échappés de leurs cages. Le gouverneur du Nouveau-Mexique, Lew Wallace (auteur de Ben Hur), avait mis à prix la tête de Billy à cinq cents dollars.

Pat Garrett - Apolonaria Gutierrez

Pat Garrett et sa femme Apolonaria Gutierrez

Pat Garrett, shérif de Lincoln

Dans ce tourbillon de conflits, Garrett, un démocrate et tireur qui promet de remettre les chiens dans leurs cages, se fait élire shérif du comté de Lincoln, qui couvrait à l'époque tout le sud-est du Nouveau-Mexique. À la fin de l'année, Garrett avait capturé Billy le Kid et tué deux de ses acolytes. "Le shérif Garrett est le héros du moment", titre le New Mexican.

Garrett a livré Billy à Mesilla, au Nouveau-Mexique, pour son procès. Un jury l'a reconnu coupable. Le juge Warren Bristol l'a condamné à être pendu à Lincoln, le chef-lieu du comté. Les adjoints de Garrett emmènent Billy à Lincoln, le lieu de plusieurs de ses crimes, et l'enferment dans la prison du comté, d'où le Kid s'échappe rapidement, tuant deux gardes en chemin.

Billy The Kid

Billy The Kid

Pat Garrett tue Billy le Kid

Trois mois plus tard, Garrett avait retrouvé la trace de Billy le Kid, cette fois dans la maison de Pete Maxwell à Stinking Springs, près de Fort Sumner, à quelque soixante-quinze kilomètres au nord de Roswell. Vers minuit, Garrett s'est caché dans la chambre sombre de Maxwell, attendant Billy. Billy est entré dans la pièce. Il a vu l'ombre de Garrett. "Quien es ? [Qui est-ce ?]" demande-t-il d'un ton pressant, en dégainant son arme. Ce furent les derniers mots que Billy le Kid prononça. Garrett lui a tiré une balle en plein cœur.

Ce faisant, Garrett est devenu, non pas un héros, mais un méchant parce qu'il avait tué un fils préféré. Bien qu'il ait mis sa vie en jeu pour sa communauté, il perdit l'élection suivante pour le poste de shérif du comté de Lincoln. De plus, selon Sear Crocket et Ward Leslie de Carrizozo, Lew Wallace n'a jamais versé à Garrett les cinq cents dollars de récompense pour avoir capturé ou tué Billy the Kid. Pour couronner le tout, Garrett perd une élection au poste de sénateur d'État en 1884.

 

Lassé, Garrett quitte le comté de Lincoln pour s'installer à Tascosa - la capitale des cow-boys des plaines. Il est capitaine d'une unité de Texas Rangers, que le gouverneur du Texas, John Ireland, a chargée de protéger les ranchers contre les voleurs de bétail. Quelques semaines plus tard, Garrett quitte les Texas Rangers et retourne dans le sud-est du Nouveau-Mexique, cette fois à Roswell.

En 1890, il se présente au poste de shérif du comté de Chavez, qui a été créé à partir du comté de Lincoln. Il perd. En 1891, il se rend à Uvalde, une communauté située dans le sud du Texas Brush Country, où il élève et fait courir des chevaux avec John Nance Garner, le futur vice-président des États-Unis.

Pat Garrett de nouveau shérif

Entre-temps, le 1er février 1896, dans le sud-est du Nouveau-Mexique, quelqu'un a commis un "meurtre des plus odieux" en abattant le distingué colonel Albert Jennings Fountain et son fils de huit ans, Henry. Tout comme la guerre du comté de Lincoln, le meurtre de Fountain et de son enfant a contribué à déclencher une tempête d'inimitiés, d'anarchie et de violence.

Le meurtre est né d'une querelle personnelle et politique entre Fountain, un républicain allié à l'Association des éleveurs du sud-est du Nouveau-Mexique, et Albert Fall, un démocrate associé aux voleurs de bétail. Fountain, un avocat qui avait défendu Billy the Kid dix ans plus tôt, avait obtenu des mises en accusation contre des voleurs de bétail présumés et contre un puissant éleveur du Nouveau-Mexique nommé Oliver Lee.

Portrait de Pat Garrett

Portrait de Pat Garrett

Fall, un avocat autodidacte qui allait plus tard démissionner d'un poste de ministre sous la présidence de Warren G. Harding et purger une peine de prison pour avoir accepté un pot-de-vin dans le cadre du tristement célèbre scandale du Teapot Dome, s'opposait à la poursuite des voleurs par Fountain. Il semblait évident que Fall et l'éleveur Lee étaient d'une manière ou d'une autre impliqués dans le meurtre de Fountain et de l'enfant, mais les enquêtes ne menèrent qu'à une confusion totale.

Le gouverneur du Nouveau-Mexique, William T. Thornton, se souvient de Pat Garrett et de sa poursuite fructueuse de Billy the Kid et d'autres hors-la-loi dans le comté de Lincoln. Il a fait revenir Garrett au Nouveau-Mexique. Il aide à installer Garrett comme shérif à Las Cruces, au Nouveau-Mexique, où le meurtre de Fountain a eu lieu. Garrett a pris en charge l'enquête. Enfin, il semblait que Garrett allait recevoir la reconnaissance qu'il méritait en tant que shérif.

Garrett se fraye un chemin à travers un champ de mines de rencontres potentiellement violentes, et finalement, il arrête Oliver Lee et un employé de ranch, Jim Gilliland, les inculpe du meurtre de Fountain et de son enfant, et les fait juger devant un tribunal à Hillsboro, au Nouveau-Mexique. Lee et Gilliland, fils favoris représentés par Albert Fall, sont acquittés par le jury, à la grande joie des badauds. Ces meurtres, qui comptent parmi les crimes les plus infâmes de l'histoire du Sud-Ouest, restent non élucidés à ce jour. Les corps du colonel Fountain et de son enfant n'ont jamais été retrouvés. La chance de Pat Garrett a encore tourné. Il réussit cependant à se faire réélire au bureau du shérif de Las Cruces pour deux nouveaux mandats.

Ceinture Cowboy

Pat Garrett rencontre Tom Powers

Les choses semblent s'améliorer. Le 20 décembre 1901, Theodore Roosevelt, entiché des combattants armés de l'Ouest, nomme Garrett au poste de collecteur des douanes d'El Paso. Garrett s'installe à 60 km au sud, dans la ville frontalière du Texas, pour prendre ses fonctions. Cependant, Garrett, semble-t-il, ne supporte pas le succès.

Il se lie d'amitié avec un certain Tom Powers, un joueur et tenancier de saloon d'El Paso, borgne et au mauvais caractère, qui a été chassé de son État natal, le Wisconsin, pour avoir battu son propre père jusqu'au coma. Des amis ont mis Garrett en garde contre Powers. Garrett a refusé d'écouter.

En fait, Garrett emmena Powers avec lui à une réunion de l'ancienne unité de combat de Roosevelt, les Rough Riders, à San Antonio, et Garrett embarrassa le président en faisant partager une table au célèbre Powers et en le faisant apparaître sur une photo avec eux. Garrett aggrava la gaffe en emmenant Powers avec lui à Washington pour demander au président de le renommer au poste de collecteur des douanes. Roosevelt, piqué par les critiques politiques, informe Garrett qu'il ne sera pas reconduit.

Pat Garrett en 1903

Pat Garrett en 1903

Garrett de rancher

Garrett, incrédule et désespéré, retourne à El Paso. Il refusait toujours d'abandonner Powers, donnant à son ami le pistolet qu'il avait utilisé pour tuer Billy the Kid comme symbole de leur amitié.

Pat Garrett, découragé et ruiné, sa réputation étant entachée de manière indélébile par le meurtre malvenu de Billy the Kid, sa défaite en tant qu'homme politique du Nouveau-Mexique, son passage banal en tant que Texas Ranger, son échec en tant que fermier irriguant, l'issue infructueuse de son enquête sur le meurtre de Fountain et, enfin, la perte du poste de collecteur des douanes, retourne dans le comté de Dona Ana en 1906.

Il s'installe avec sa famille dans son ranch isolé de Bear Canyon, près de l'extrémité nord-est des montagnes de San Andres, à quelques kilomètres seulement du lieu du meurtre de Fountain.

Ranch de Pat Garrett

Ranch de Pat Garrett

Garrett, âgé de cinquante-sept ans, querelleur et ayant du mal à subvenir aux besoins de sa grande famille et à honorer ses obligations envers ses créanciers, met son ranch en vente. Entre-temps, il avait loué des terres à Wayne Brazel, un cow-boy qui travaillait pour un éleveur voisin nommé W. W. Cox et qui élevait mille huit cents chèvres sur le terrain de Garrett.

La plupart des acheteurs n'étaient pas intéressés par les terres de Garrett grevées d'un bail, surtout s'il autorisait les chèvres. Garrett essaie de persuader Brazel de rompre le bail. Brazel refuse, disant qu'il n'accepterait de résilier le bail que si un acheteur voulait aussi acheter ses chèvres. Garrett et Brazel se disputent. Garrett dit : "Si je n'arrive pas à te convaincre d'une façon, j'en essaierai une autre !".

Bottes cowboy

La mort de Pat Garrett

Le 29 février 1908, malgré le bail avec Brazel, Garrett avait trouvé un acheteur potentiel, un cowboy nommé Carl Adamson. Tous deux étaient partis pour Las Cruces dans le buggy d'Adamson. Ils ont voyagé vers le sud depuis le ranch de Garrett, le long du côté est des montagnes San Andres, jusqu'au passage de San Augustine Pass. Ils ont tourné vers l'ouest, en descendant la pente des montagnes, vers Las Cruces. Ils pouvaient voir la communauté au loin, à peut-être dix miles, dans la vallée du Rio Grande.

Ils ont rencontré Wayne Brazel, à cheval. Garrett a commencé à discuter avec Brazel. À un moment donné, Adamson a arrêté la diligence. Garrett est sorti et s'est retourné pour uriner, le dernier acte conscient de sa vie. Brazel lui fit sauter la cervelle.

Brazel a attaché son cheval à la diligence d'Adamson. Les deux hommes ont conduit jusqu'à Las Cruces, laissant le corps de Garrett là où il gisait. Ils ont prévenu le shérif Felipe Lucero.

Garrett

Garrett shérif

L'enquête sur la mort de Garrett

Lucero a envoyé un détachement, dirigé par le Major Eugene Van Patten, sur le lieu de la fusillade. Les hommes trouvent le corps de Garrett écrasé dans un fossé, le visage à moitié arraché, son fusil de chasse non utilisé à côté de lui.

"Légitime défense !" dit Brazel. "Légitime défense !" dit Adamson.

Le capitaine Fred Fornoff, enquêteur de la police montée du Nouveau-Mexique, a remis en question ce plaidoyer. Sur place, il a trouvé des empreintes de sabots inexpliquées, du crottin de cheval et une douille vide de fusil Winchester. Un assassin inconnu ? Quelqu'un en plus de Brazel ?

En quelques semaines, un grand jury a inculpé Brazel pour meurtre au premier degré. Le procès s'ouvre un an plus tard, Brazel étant défendu par Albert B. Fall, le vieil ami d'Oliver Lee et des voleurs de bétail. Brazel n'a jamais varié dans son témoignage. "Légitime défense !" Garrett l'avait menacé avec ce fusil de chasse que le posse a trouvé à côté du corps. Le procès a duré un jour. Le jury a acquitté Wayne Brazel. Personne n'a considéré les preuves de Fornoff.

W. W. Cox organise un barbecue dans son ranch, un événement pour célébrer la mort de Garrett autant que l'acquittement de Brazel.

Chapeau cowboy

Une vie de controverse

Pat Garrett a vécu sa vie dans la controverse. Pat Garrett repose dans sa tombe dans la controverse. Les théories du complot n'ont pas tardé à surgir, comme ce fut le cas lors de l'assassinat de Lincoln, Kennedy ou King.

Selon l'une d'entre elles, Albert Fall, Oliver Lee, W. W. Cox, A. P. Rhode (le beau-frère de Cox), Jim Gililland, Carl Adamson et plusieurs autres ont rencontré un tueur à gages nommé Jim Miller à l'hôtel St. Regis d'El Paso à l'automne 1907 pour comploter le meurtre de Garrett. Selon une autre théorie, W. W. Cox a tué Garrett et Wayne Brazel, un employé loyal, a pris la responsabilité de protéger son patron des poursuites judiciaires. Selon d'autres théories, Oliver Lee a tué Garrett. Carl Adamson a tué Garrett. Print Rhode a tué Garrett. Jim Miller a tué Garrett.

Nous n'aurons jamais le récit complet de l'épisode final de la vie de l'homme de loi le plus malchanceux de l'Ouest. Il repose dans les tombes d'hommes durs et violents.


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