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Le Massacre de Fort Apache

On s'attend à ce que le classique western Le Massacre de Fort Apache de John Ford présente le racisme insensé typique des autres films de western de son époque. Le Massacre de Fort Apache n'est certainement pas ce à quoi on s'attend et, politiquement correct ou non, les Amérindiens qu'il présente au spectateur ne sont pas du genre typique des autres films.

 

Avertissement : cet article décrit le scénario du film Le Massacre de Fort Apache

Le Massacre de Fort Apache

Le film est centré sur le personnage du lieutenant-colonel Owen Thursday joué par Henry Fonda. Thursday est un fou, un sectaire et un imbécile, pas le genre de personnage qu'on voit habituellement jouer Henry Fonda. Sa mission à Fort Apache, dit-il clairement, est bien en dessous de ses capacités. Il pense qu'il devrait aller combattre des Indiens sérieux, comme les Sioux, et il ignore totalement les avertissements du capitaine York (John Wayne) selon lesquels il ne devrait pas sous-estimer les guerriers Apache auxquels ils pourraient avoir à faire face au combat.

Une grande partie du film est consacrée à des intrigues secondaires apparentes concernant la fille du colonel (Shirley Temple) et la vie militaire au fort. Cela permet de mettre en évidence les relations sociales en jeu et le soulagement comique du film. La plupart des contournements comiques se concentrent sur les sous-officiers irlandais. Les critiques semblent considérer ce matériel comme ridicule et offensant, mais il se passe beaucoup plus que cela.

Le colonel Thursday et sa fille

Le sous-officier supérieur, le sergent major O'Rourke (Ward Bond), a un fils qui vient d'obtenir son diplôme de West Point, le lieutenant Michael O'Rourke (John Agar). Le lieutenant O'Rourke est arrivé au fort avec ses ordres en même temps que le colonel Thursday et sa fille. Le lieutenant O'Rourke et Mlle Thursday, dans une série de rencontres stupides s'entendent immédiatement. O'Rourke indique clairement qu'il est sérieusement intéressé par Mlle Thursday et que ses intentions sont honorables.

C'est à ce moment-là que la trame et les intrigues secondaires apparentes se rejoignent pour former l'objectif principal du film : Le colonel Thursday ne peut tolérer l'idée que sa fille épouse le lieutenant O'Rourke. Son objection déclarée est que les officiers ne peuvent pas s'impliquer socialement avec les sous-officiers. Ça ne va pas, puisque le lieutenant O'Rourke est officier, et même diplômé de West Point. Le colonel doit alors réitérer son objection à l'encontre du statut de sous-officier du père du lieutenant.

Cela semble lamentable, surtout par rapport à quelque chose d'autre que nous comprenons. Thursday, à un moment donné, demande comment le lieutenant O'Rourke s'était retrouvé à West Point. Le Cdt O'Rourke lui a dit que c'était par une nomination présidentielle spéciale, et le colonel Thursday dit qu'il a toujours compris que les nominations présidentielles spéciales n'étaient données qu'aux fils des gagnants de la médaille d'honneur du Congrès. Le sergent major O'Rourke répond que c'est ce qu'il comprenait aussi. Ainsi, les téléspectateurs du film et le colonel en déduisent que le sergent major O'Rourke a reçu la Médaille d'honneur du Congrès pendant son service pendant la guerre civile.

L'entrainement des nouveaux soldats

Quel est le problème du colonel Thursday ? Pourquoi ne veut-il pas que sa fille épouse un jeune diplômé de West Point dont le père possède la médaille d'honneur du Congrès ? Bien qu'il n'ait jamais été dit dans le film, ce qui peut dérouter les critiques, il est assez clair que le problème du Colonel est que le prétendant et sa famille soit irlandais.

Il est maintenant trop facile d'oublier, bien qu'on s'en souvienne mieux en 1948, que les préjugés sociaux et la discrimination contre les Irlandais étaient une caractéristique importante de l'histoire américaine, non seulement parce qu'ils étaient catholiques, ce qui aurait été assez grave pour une vieille famille yankee, mais parce qu'ils étaient notoirement ivres et violents, le genre de choses (au moins, l'ivresse) que l'on voit représentées dans le "soulagement comique" du film.

Chapeau de cowboy en cuir homme

Donc, toute cette histoire un peu idiote sur Mlle Thursday et le lieutenant O'Rourke nous dit quelque chose d'important à propos de l'histoire principale du film : Le colonel Thursday est un fanatique qui ne peut voir au-delà de l'ethnicité de ses subordonnés et de leurs qualités morales évidentes et avérées. Cette aveuglement et cette folie ne sont que trop cohérents avec le reste de son caractère. Comme nous le découvrirons bientôt.

Les manquements du personnage du colonel Thursday entraînent le dénouement tragique du film. Les Apaches, menés par Cochise (Miguel Inclan), ont quitté leur réserve et se sont enfuis au Mexique. Le capitaine York (John Wayne) se porte volontaire pour descendre et parler à Cochise, accompagné seulement du sergent Beaufort (Pedro Armendariz) pour aider à la traduction.

Le Capitaine Kirby York rencontre Cochise

Cela soulève un autre aspect intéressant du film : bien que nous voyions beaucoup d'Irlandais burlesques à Fort Apache, nous ne voyons pas ce que nous pourrions attendre d'autres films hollywoodiens de la même époque : des Mexicains burlesques. Au lieu de cela, nous voyons le sergent Beaufort, qui est un soldat et un homme de premier ordre, mais que nous voyons aussi parler beaucoup d'espagnol dans le film, et qui, quand lui et York passent au Mexique, s'arrête pour porter un toast à son pays natal, le Mexique. Il ne fait donc aucun doute que le sergent Beaufort soit d'origine mexicaine, qu'il honore le Mexique et qu'il parle encore l'espagnol, même s'il semble par ailleurs être à 100 % américain et égal, ou mieux, à n'importe quel autre membre du régiment.

C'est un personnage frappant pour le sergent Beaufort, même aujourd'hui, alors qu'on insiste souvent sur le fait que les Mexico-Américains ne peuvent jamais être de "vrais" Américains, soit parce qu'ils ne peuvent pas vraiment être acceptés par les "Anglais", soit parce qu'ils ne devraient pas vouloir être tellement aliénés de leur "héritage" mexicain qu'ils pensent ainsi d'eux-mêmes.

Le Massacre de Fort Apache n'a aucun problème à ce que quiconque devienne de "vrais" Américains, tout en conservant son identité ethnique. Même le comportement burlesques des Irlandais est clairement de bonne entente et n'a rien à voir avec les connotations condescendantes ou racistes qu'il aurait eues, si les Mexicains avaient été choisis pour le jeu comique.

Les soldats quittent Fort Apache

Le capitaine York et le sergent Beaufort persuadent Cochise de revenir de l'autre côté de la frontière et de négocier la paix. Au contraire, le colonel Thursday décide immédiatement d'attaquer les Indiens. Le capitaine York est indigné que sa parole à Cochise soit ainsi trahie, mais il se trouve que Cochise est trop prudent pour dépendre des garanties de York. Thursday est forcé de négocier parce que les Apaches sont clairement préparés pour la bataille et, malgré l'infidélité du colonel, une insulte à l'honneur du capitaine York n'est pas encore faite.

Ceinture cowboy

Venons-en maintenant aux moments suprêmes du Massacre de Fort Apache. Nous ne rencontrons pas le genre d'Indiens d'Hollywood auxquels nous pourrions nous attendre. Cochise et les autres ne sont pas des figures à moitié nues en pagnes. En outre, ils sont plutôt bien habillés, comme l'étaient certainement les Indiens du Sud-Ouest, et ils le sont toujours.

Cochise ne parle pas non plus une sorte d'anglais haché ou une langue indienne inintelligible, qui peut être authentique ou non, et pour les spectateurs cela pourrait être la même chose que l'anglais haché. Non, il parle couramment et éloquemment l'espagnol, comme Cochise aurait certainement pu le faire, ce qui peut être partiellement ou complètement compris par une grande partie du public du film, traduit simultanément par le Sgt Beaufort. Cela produit un effet très différent de la plupart des autres films mettant en scène des Amérindiens.

Le grand rendez-vous

Cochise parle avec beaucoup de présence, de dignité, de bon sens et de raison. Sa seule plainte, en l'occurrence, est celle de l'agent des Indiens sur la réserve, une personne corrompue et vicieuse qui est responsable de la maladie et de la mort chez les Apaches. Cochise est tout à fait prêt à parler de paix si l'agent est renvoyé, sinon, "la guerre est mieux".

Il se trouve que nous savons déjà tout sur l'agent, puisque le régiment a découvert la mauvaise liqueur qu'il vend illégalement aux Indiens, et la contrebande de ses armes. On pourrait penser que l'agent aurait été arrêté et jugé ; mais le colonel Thursday considère évidemment que cela dépasse sa juridiction. Maintenant, il s'avère que Thursday considère aussi l'agent comme sacro-saint, malgré son comportement et ses crimes, simplement parce qu'il est un "représentant du gouvernement des États-Unis". Les plaintes de Cochise ne sont donc pas prises en considération, et les Apaches doivent simplement faire ce qu'on leur dit.

Bien que le sergent Beaufort et d'autres protestent contre le fait que Cochise ne fasse que de dire la vérité, comme ils le savent tous bien, Thursday n'a que mépris pour les Indiens, les insulte et les traque, confiants dans sa capacité à gérer tout ce que les Apaches peuvent faire. Son ignorance, son arrogance, son sectarisme et son incapacité d'écouter des conseils éclairés auront alors de terribles conséquences.

 

Le lendemain, alors que le régiment se prépare à attaquer les Indiens, un nuage de poussière semble indiquer qu'ils ont fui. Le capitaine York informe le colonel qu'il s'agit certainement d'une ruse et que les guerriers Apaches attendent sans doute en embuscade dans les rochers. Le colonel Thursday ne le croit tout simplement pas et ordonne au régiment de former une formation uniquement pour la poursuite.

Le capitaine York objecte qu'une telle source d'action serait suicidaire, et le colonel choisit à nouveau d'insulter l'honneur du capitaine en le traitant de lâche et en lui ordonnant de se mettre à dos. C'est trop pour le capitaine York, qui jette littéralement son gantelet à terre, défiant le colonel pour son insulte. Thursday, dit qu'il combattra en duel ou devant le maréchal York, mais entre-temps York doit encore retourner à l'arrière, avec le lieutenant O'Rourke, une disposition probablement destinée à le priver de la "gloire" de la bataille, mais qui, en fait, le protège du massacre.

Et le massacre est ce que nous obtenons, comme tout le monde semble le comprendre, sauf le colonel lui-même. Les Apaches attendent, et le colonel Thursday est l'un des premiers à avoir son cheval abattu. Le Capitaine York monte à bord pour sauver le Colonel, mais Thursday fait la seule chose moralement rédemptrice qu'il ai faite pendant tout le film : il reconnaît sa folie et insiste pour retourner chez les hommes pour mourir avec eux, ce qu'il fait, s'excusant également auprès du Sergent Maj O'Rourke.

Le massacre de Fort Apache

Le dernier acte de courage du colonel Thursday produit la dernière ironie du film : il devient officiellement un héros, et la dernière scène du film passe à une entrevue bizarre dans laquelle York, maintenant colonel et héritier du régiment, donne un discours aux journalistes qui couvre la guerre avec les indiens. Il ne mentionne pas que l'héroïque colonel Thursday était un idiot fanatique qui a commencé une guerre complètement inutile contre un ennemi qui ne voulait être traité qu'avec un peu de respect, de bon sens et de justice.

Chemise cowboy homme

L'ampleur des troubles qui en ont résulté a été annoncée plus tôt lorsqu'un "guérisseur Chiricahua" nommé Jérôme, ou "en espagnol, Geronimo", a été présenté comme un membre du parti de Cochise, de mauvais augure. C'est de Geronimo que York va devoir s'occuper maintenant. La nature surréaliste de la scène avec les reporters pourrait nous faire nous demander si elle a été tournée pour un autre film.

Ensuite, nous remarquons que, même si les journalistes disent des choses que nous savons fausses, et que le colonel York ne les contredit pas, York parle néanmoins avec suffisamment de prudence pour ne rien dire de faux et de manière à ne pas éveiller les soupçons. York, semble-t-il, a accepté de vivre le mensonge créé par la folie de Thursday. Nous ne pouvons que spéculer sur la façon dont il y pense en privé. D'autres choses ont assez bien fonctionné. Mlle Thursday et le lieutenant O'Rourke se marient. Ces aspects agréables, comme les reporters chauvins, cachent à peine la stupidité, la folie et la futilité qui ont caractérisé l'apogée de l'action et ses conséquences.

Kirby York devient Colonel

La fin étrange et inattendue du film est une sorte de présage pour l'attitude des films ultérieurs. Il serait rare qu'une vingtaine d'années voient les Amérindiens présentés comme si nobles, raisonnables et familiers, ou les actions de la cavalerie américaine comme si traîtres et stupides, compromettant même la sagesse et la bonne foi d'hommes comme le capitaine York.

Pourquoi une telle histoire avec une telle morale aurait-elle pu être racontée en 1948 mais pas plus tard, même par le même réalisateur et les mêmes acteurs, est une bonne question. Mais il est à noter qu'il a été dit, et dit à certains égards d'une manière plus honnête que ce que nous trouvons quand il est devenu à la mode d'idéaliser les "Amérindiens" et autres groupes ethniques qui, après les années 60, étaient considérés comme "opprimés" dans l'histoire américaine.

Tableau cowboy

Il y avait une complexité du passé qui n'était pas seulement perdue pour beaucoup à l'époque, mais qui l'est encore aujourd'hui, bien que les interprétations simplistes/moralisatrices préférées aient pu changer. Les Américains ne sont plus allés vivre avec les Indiens, comme Sam Houston l'avait fait au début du XIXe siècle, mais beaucoup avaient encore le sentiment que l'Amérique était une terre que les Indiens ne pouvaient être tenus responsables de défendre, même si leur mode de vie était condamné à disparaître.

La complexité de ces attitudes peut être trouvée chez Andrew Jackson, qui a accompli le fameux déplacement des "Cinq Tribus Civilisées" du Sud-Est, résultant en la "Piste des Larmes" pour les Cherokees, et qui est parfois crédité de l'origine de la phrase, "Le seul bon Indien est un Indien mort". Néanmoins, la seule objection réelle de Jackson semble avoir été contre le tribalisme.

Le Massacre de Fort Apache nous rappelle donc la complexité des attitudes passées. Si nous devons nous inquiéter des simplifications morales excessives, nous devons reconnaître qu'elles se produisent aussi facilement dans le présent que dans le passé.

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