Découverte -

Tout savoir sur le revolver

Les revolvers ont été la première tentative vraiment réussie de surmonter l'une des principales limites des armes à feu : le fait qu'elles doivent être rechargées. Historiquement, cela signifiait généralement un processus long et laborieux consistant à verser de la poudre dans la culasse du canon, à insérer le projectile et à déclencher une explosion contrôlée près de la culasse pour tirer l'arme une seule fois. Comme cela pouvait prendre une minute ou plus, le tireur disposait de plus de 60 secondes pendant lesquelles il était vulnérable à une contre-attaque.

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cow-boy

Conceptions antérieures aux revolvers

L'une des premières tentatives pour résoudre le problème du rechargement a été faite par les Chinois vers l'an 1500. Connu sous le nom de canon à perche, il comportait trois canons séparés fixés à un bâton central. Les trois étaient préchargés avant le début du combat, et chacun était tiré un par un en tenant une flamme ou une mèche fumante sur un trou de contact. Pour l'époque, il s'agissait d'un avantage dévastateur, bien que la précision soit quasi inexistante et qu'une fois tous les barillets tirés, le trio doive être rechargé.

Le premier véritable revolver, au sens d'une arme à feu avec un cylindre rotatif, a été créé par James Puckle, qui l'a breveté en 1718. Il s'agissait en fait d'une version très précoce d'une mitrailleuse, très similaire au modèle breveté par Richard Gatling près de 150 ans plus tard, en 1862. Elle était rechargée en interchangeant les cylindres et pouvait tirer 63 coups en moins de huit minutes. Pour l'époque, c'était un exploit phénoménal.

Un inventeur anglais du nom d'Elisha Collier a mis au point une arme à silex avec un cylindre rotatif en 1818, mais elle était limitée par son utilisation de poudre noire et son mécanisme inefficace. Néanmoins, il a servi d'inspiration à l'homme à qui l'histoire attribue la création du revolver tel que nous l'entendons aujourd'hui.

revolving gun

Colt 1851 Navy

Samuel Colt révolutionne l'histoire des armes à feu

Même parmi d'autres hommes d'affaires américains célèbres tels que J.P. Morgan, Andrew Carnegie et Bill Gates, le fondateur de la Colt Firearms Company se distingue. À la fois visionnaire, inventeur et maître de la vente, Samuel Colt a révolutionné le monde des armes lorsqu'il a fait breveter son "revolving gun" en 1836.

L'invention du revolving gun

 En 1836, le fabricant d'armes Samuel Colt (1814-62), originaire du Connecticut, a obtenu un brevet américain pour un mécanisme de revolver permettant de tirer plusieurs fois sans recharger l'arme. Colt a fondé une entreprise pour fabriquer son revolver à cylindre rotatif, mais les ventes étaient lentes et l'entreprise battait de l'aile.

Samuel Colt

Samuel Colt

Malgré tous ses efforts, son invention n'a été largement acceptée qu'une décennie plus tard, lorsqu'en 1847, le capitaine Samuel Walker des Texas Rangers en a commandé 1000 dans le cadre de la guerre du Mexique (1846-48). Les récits de leur succès lors de la guerre américano-mexicaine les ont rendus extrêmement populaires auprès des colons de l'Ouest, qui ont constaté que la possibilité de tirer six coups sans recharger leur donnait un avantage sur les Indiens hostiles.

En 1855, Colt a ouvert ce qui était la plus grande usine d'armement privée du monde, dans laquelle il a utilisé des techniques de fabrication avancées telles que des pièces interchangeables et une chaîne de production organisée. En 1856, l'entreprise pouvait produire 150 armes par jour. Colt était également un promoteur efficace et, au début de la guerre civile américaine (1861-1865), il avait fait du revolver Colt l'arme à feu la plus connue au monde.

LeMat Percussion Revolver

LeMat Percussion Revolver, utilisé par les troupes confédérées pendant la guerre civile américaine

Samuel Colt vs Smith & Wesson

Colt était un homme étonnant à bien des égards, mais comme beaucoup de grandes figures de l'histoire, ses faiblesses étaient aussi prononcées que ses forces. Il était un buveur notoire qui dépensait d'énormes sommes d'argent pour sa garde-robe et ses autres possessions personnelles. Il a été la cible de vives critiques pendant la guerre de sécession, alors qu'il vendait ouvertement des armes aux deux camps. Il meurt de la goutte à l'âge relativement jeune de 48 ans, une maladie aggravée par ses mauvais choix de vie.

Il avait également une autre faiblesse critique. Il était vaniteux à l'excès. Il considérait tout effort visant à améliorer ses conceptions comme une insulte personnelle et renvoyait régulièrement les employés qui le lui suggéraient. Ce trait lui a coûté cher lorsqu'il a ignoré l'un de ses armuriers, un certain Rollin White. White a eu l'idée d'utiliser des cartouches métalliques autonomes, ce qui éliminerait la nécessité de verser méticuleusement la poudre dans les cartouches et d'insérer les bouchons dans la brèche du cylindre. Il a présenté cette idée à Colt en 1852, mais elle a été rejetée avec désinvolture.

White a breveté l'idée lui-même et l'a ensuite présentée à deux entrepreneurs qui travaillaient également dans le domaine des armes à feu, Horace Smith et Daniel B. Wesson. Ils ont rapidement signé un accord avec l'armurier pour utiliser son innovation. Cela a fait de leur entreprise, la société d'armes à feu Smith & Wesson, la première au monde à fabriquer des armes utilisant des cartouches modernes.

Smith & Wesson Model 1

Smith & Wesson Model 1 - Par Mikehelms [CC BY-SA 3.0]

Colt, cependant, s'est vu interdire par la loi fédérale sur les brevets de le faire pendant les 20 années suivantes. Cela a coûté à sa société des millions de dollars de bénéfices et a permis à Smith & Wesson de devenir la première société américaine d'armes à feu.

Deux fois plus d'action pour le même effort

Des Américains comme Colt et White ont été à l'origine de nombreuses avancées dans l'histoire des revolvers. Cependant, l'une des innovations les plus importantes a été mise au point par un Anglais du nom de Robert Adams, qui a breveté le premier revolver à double action en 1851.

Robert Adams revolver double action

Robert Adams, revolver à double action - Par Rama [CC BY-SA 2.0]

Bien qu'il permette une cadence de tir beaucoup plus élevée que les armes à simple action, il a fallu des décennies pour que les armes à double action deviennent populaires. Cela était dû au fait qu'avant la guerre civile, la fabrication se faisait en grande partie à la main, de sorte que la qualité des ressorts et autres composants vitaux était souvent inégale. La plupart des gens préféraient une arme plus lente et plus fiable qu'une arme qui crachait des balles plus rapidement mais qui pouvait se briser à tout moment.

L'amélioration des techniques de montage à la chaîne a toutefois permis de surmonter cette limitation et, dès 1877, Colt fabriquait des revolvers à double action. Au début du XXe siècle, ils avaient pratiquement remplacé leurs ancêtres à simple action. Cependant, les revolvers à simple action sont encore fabriqués de nos jours. Ils sont utilisés par les amateurs de plein air, les cow-boys et d'autres personnes pour qui la précision et la conception éprouvée sont plus importantes que leur vitesse de tir relativement lente. Cela montre bien que les nouveaux pistolets ne sont pas toujours de meilleurs pistolets.

revolvers

De haut en bas : Réplique du Revolving Holster Pistol Colt 1849 vintage,  Colt Single Action Army Model 1873 et Ruger Super Blackhawk (1950-1980)

Le revolver aujourd'hui

Les pistolets à chargement automatique sont apparus en grand nombre au cours de la première moitié du 20e siècle et, depuis, on n'a cessé de prédire la fin du revolver. Pourtant, ce modèle d'arme vintage est toujours extrêmement populaire, surtout en version .38, .357 magnum et 44. magnum. Heritage Manufacturing of Florida fabrique des revolvers à simple action de style western ancien dans de nombreux calibres, et les revolvers dits "sans marteau" sont très populaires parmi les civils et les forces de l'ordre pour le port dissimulé. Avec plus de 100 ans de performances éprouvées à son actif, le revolver est assuré de sa place dans l'histoire des armes à feu.

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