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L'Homme qui tua Liberty Valance

L'Homme qui tua Liberty Valance est souvent considéré comme le dernier grand film réalisé par John Ford, dans une carrière qui a comporté environ 140 films sur une période de cinquante ans.

Le nombre total de films sur lesquels Ford et Wayne ont travaillé ensemble est difficile à déterminer avec précision : Wayne a commencé sa carrière en tant que figurant, et a participé dans pas moins de huit drames de Ford à la fin des années 20, au moment où Ford faisait la transition vers le son. Certains de ces films ont été perdus ; pour certains, on se demande si Wayne est vraiment apparu à l'écran.

Son succès établit Wayne comme un personnage principal et comme une star de premier plan. De La Chevauchée fantastique à La Taverne de l'Irlandais, Ford a mis en scène Wayne à quatorze reprises. Seul Harry Carey a travaillé davantage avec le réalisateur, jouant vingt-cinq fois le rôle principal de Ford.

L'intrigue de L'Homme qui tua Liberty Valance concerne la fin du vieil Ouest, alors que la société d'une petite ville rurale se transforme en un État fédéral. Ce changement politique implique pour Ford d'autres thèmes et d'autres concours : il suggère le désenchantement potentiel de l'individu et la fin de l'héroïsme brutal ; et encourage une remise en question des natures de la vérité et de la légende.

L'Homme qui tua Liberty Valance, réalisé par John Ford en 1962, est sans aucun doute la dernière déclaration du réalisateur sur l'Ouest. Dans ce film, Ford nous donne une version en capsule du monde qu'il lui a fallu 40 ans pour créer, puis nous montre comment il est mort. Liberty Valance est un film sur la mort, sur une triste mais inévitable transition d'un vieil ordre social à la société moderne telle que nous la connaissons aujourd'hui.

Avertissement : cet article décrit le scénario du film L'Homme qui tua Liberty Valance.

Synopsis

Le film s'ouvre lorsque le sénateur Ransom Stoddard (James Stewart) et sa femme Alice (Vera Miles) arrivent à Shinbone pour enterrer un ami, Tom Doniphon (John Wayne). Lorsque le rédacteur en chef du Shinbone Star lui demande pourquoi un sénateur important devrait retourner dans une petite ville pour enterrer un inconnu, Stoddard raconte son histoire ; un long flashback commence.

Ford nous emmène dans le passé, à Shinbone avant que l'arrivée du chemin de fer ne modernise la ville. C'est une ville avec un médecin ivre, un rédacteur en chef de journal en croisade, un marshall lâche (brillamment joué par Andy Devine), deux saloons - un de grande classe, puis la place espagnole en bas de la rue - et un assortiment de cow-boys et de fermiers. Il n'y a pas de loi et d'ordre formellement appliqués ; Doniphon dit : "Ici, un homme règle ses propres problèmes".

Ransom Stoddard, un jeune avocat de l'Est qui voyage vers l'Ouest sur les conseils d'Horace Greeley, se trouve dans la diligence tenue par Liberty Valance (Lee Marvin) juste à l'extérieur de Shinbone, "l'homme le plus dur au sud du piquet de grève". Tentant de défendre une passagère, Stoddard est battu par Valance, laissé pour mort, et amené en ville par Tom Doniphon. Le premier instinct de Stoddard est d'exiger l'arrestation de Liberty Valance ; Doniphon lui dit que les livres de droit ne signifient rien dans l'Ouest, que si Stoddard veut pendre Valance, il ferait mieux de commencer à porter un pistolet.

John Wayne et James Stewart

John Wayne et James Stewart

Il entre à nouveau en conflit avec Liberty Valance lorsque la ville doit élire deux représentants à la Convention sur le statut d'État ; Sotddard et les habitants de la ville veulent le statut d'État - cela signifierait la protection de leurs droits par le gouvernement, la création d'écoles et de chemins de fer. Mais Liberty Valance et ses armes travaillent pour les barons du bétail qui veulent garder le territoire pour eux. Valance met Stoddard au défi d'une épreuve de force, bien qu'il sache que Stoddard peut difficilement tenir un fusil. Miraculeusement, Stoddard tue Valance, gagne Alice (l'ancienne fille de Tom) et se rend à la convention politique.

Il réalise qu'il sera nominé au motif qu'il a tiré sur Liberty Valance. Stoddard est dégoûté et s'en va, mais Doniphon l'arrête et révèle que c'est lui qui a réellement tiré sur Liberty Valance. La conscience tranquille, Stoddard retourne dans la salle et accepte la nomination ; Doniphon rentre seul chez lui.

Tom Doniphon est l'archétype du héros de Ford, le John Wayne de tous les westerns de Ford. Homme d'action et de peu de mots (notez sa haine instinctive de la rhétorique dans les discours de la Convention), Doniphon est un individu qui s'occupe de ses propres affaires. Lorsque Stoddard le nomme comme représentant à la Convention, il refuse en disant : "J'ai d'autres projets. Des projets personnels".

Chapeaux western

À l'autre bout de l'échelle, Ford présente Liberty Valance comme le méchant archétype. Le tueur le plus mortel et le plus sadique de tous les films de Ford, Liberty Valance a été filtré à travers tous les autres méchants de Ford, émergeant comme un composite des pires caractéristiques de chacun. Doniphon et Valance représentent donc les individus de l'Ouest de Ford, Doniphon pour l'ordre, Valance pour l'anarchie. Lorsqu'ils s'affrontent dans le restaurant, Ford fait des allers-retours directs entre les gros plans des deux, établissant le lien direct entre eux et la compréhension instinctive que chacun a de l'autre.

Stoddard, en revanche, est d'une autre race ; le mouvement, déclenché par Greeley, est venu après les colons dans les trains de wagons, et a apporté avec lui des coutumes bien établies. Pour Ford, Stoddard représente un progrès aveugle. La première confrontation de Stoddard avec Doniphon ne révèle absolument aucune compréhension entre eux ; ils se regardent comme si l'autre était un animal étrange.

Ford révèle que Stoddard est incapable de s'adapter à la vie de l'Ouest : lorsque Tom apporte à Alice une "rose cactus", Stoddard, ayant vu de vraies roses, ne peut pas apprécier la beauté de la fleur du désert. Alors que Tom voit Liberty Valance comme une source de conflit personnel, une menace potentielle pour son propre bien-être, Stoddard ne peut voir Valance que comme l'incarnation d'un mal social qui doit être éradiqué par de nouvelles lois et une réforme sociale.

Vera Miles et James Stewart

Vera Miles et James Stewart

Bien que le public ait tendance à s'identifier à l'individualisme de Doniphon et à ressentir instinctivement le désir de préserver la simplicité du vieil Ouest, le changement social apporté par le chemin de fer et le besoin d'étatisme rendent lentement les Doniphons et Valances obsolètes. En tuant Liberty Valance, en facilitant l'ascension politique de Stoddard et la modernisation progressive de l'Ouest, Doniphon se détruit lui-même. Alice, autrefois la petite amie de Tom, est tombée amoureuse de Stoddard, et en l'épargnant, Doniphon la perd. Il se retrouve sans la fille qu'il aime à l'aube d'une nouvelle ère qui n'a pas besoin de ce genre d'individualité.

Le film raconte donc la mort du vieil Ouest et de ses héros, des hommes sacrifiés aux besoins d'une société en pleine croissance. Les personnages de Liberty Valance sont les archétypes de tous les westerns Ford réunis pour une dernière réunion, afin qu'ils soient détruits. On ne trouve pratiquement aucune trace de l'ancien Shinbone au début et à la fin du film.

Bottes de cowboy

Une leçon pour l'histoire

Ford déplore amèrement l'intrusion de la réalité dans sa légende. Quand Alice dit à Stoddard à la fin : "Ce pays était autrefois un désert. Maintenant, c'est un jardin. Vous avez aidé à le faire", on ne peut s'empêcher de regretter profondément que cela ait dû se passer ainsi. L'homme qui a tiré sur Liberty Valance est l'adieu profondément personnel de Ford à une période de l'histoire américaine qu'il aimait, un folklore qu'il a contribué à créer.

Dans Liberty Valance, le monde est diffusé par le temps, par la mémoire et la nostalgie, par le folklore et le mythe. Ford ne s'intéresse pas à la réalité, mais à un point de vue subjectif, non pas aux faits, mais à la romance et à la légende.

Les westerns de Ford représentent l'une des réalisations les plus significatives de l'histoire de l'art américain. L'Homme qui tua Liberty Valance, son chef-d'œuvre, est l'un des plus grands films de tous les temps.


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